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As Olimpíadas de Tóquio da época e agora destacam o longo arco do declínio da tecnologia no Japão

Quando Tóquio sediou as Olimpíadas pela última vez, em 1964, a inauguração de um trem-bala capaz de atingir a velocidade improvável de 210 km / h marcou o início de uma era de alta tecnologia no Japão.

Em uma década e meia, inovações como o videocassete da Sony Corp., a memória flash da Toshiba Corp. e o Space Invaders, o fliperama que revolucionou a indústria de jogos, tornou o Japão sinônimo de superioridade tecnológica global, e a conversa foi dele ultrapassando os EUA como a maior economia do mundo.

Hoje, isso parece outra era.

Enquanto Tóquio se prepara para sediar os Jogos nesta semana, o Japão está em um funk tecnológico. Seu apogeu em estabelecer o ritmo em televisores, dispositivos de gravação e computadores está muito longe disso.

Embora o Japão possa reivindicar crédito pelo Walkman, a Apple Inc. criou o iPhone. Mais humilhante ainda, a rival regional Coréia do Sul e sua gigante da tecnologia Samsung Electronics Co. ultrapassaram o Japão em smartphones e chips de memória.

Isso não é simplesmente um golpe para o orgulho nacional japonês; é um dilema corporativo e um passivo econômico, assim como o ressurgimento do COVID-19 rouba do país os espectadores olímpicos e a receita que eles gerariam para ajudar a estimular uma recuperação da pandemia.

Em um mundo cada vez mais polarizado, onde os EUA e a China estão definindo padrões de tecnologia e dados, o Japão corre o risco de ficar ainda mais para trás.

O primeiro-ministro Yoshihide Suga está contra-atacando, com planos para elevar a indústria de chips de computador a um projeto nacional equivalente à garantia de alimentos ou energia. Mas executivos e funcionários do governo do setor dizem que a solução também exigirá algo mais: uma mudança fundamental na forma como o Japão conduz seus negócios há décadas.

A Toshiba Corp. e outras empresas japonesas estão perdendo para rivais estrangeiros na fabricação de chips. | BLOOMBERG

Isso significa reduzir a burocracia, recrutar talentos estrangeiros na fabricação de chips e abandonar completamente “a teimosa insistência no centrismo no Japão”, disse Kazumi Nishikawa, diretor da divisão de TI do abrangente Ministério da Economia, Indústria e Comércio, conhecido como METI.

“Essa abordagem de autossuficiência feita no Japão não funcionou”, disse ele. “Queremos evitar isso desta vez.”

O país pode ter dado um grande passo nessa direção ao atrair a Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. (TSMC) para ajudar a reconstruir a outrora dominante indústria de chips no Japão.

Na semana passada, o CEO CC Wei surpreendeu os observadores quando disse que a TSMC estava fazendo “devida diligência” em uma fábrica de wafer, parecendo confirmar as especulações de longa data sobre os planos da maior fabricante mundial de chips avançados de construir uma instalação aqui.

Terceira economia do mundo, depois dos EUA e da China, o Japão está orçando centenas de bilhões de ienes para investir em chips, mas é uma gota no oceano em comparação com o tipo de dinheiro que circula nos EUA, onde pelo menos US $ 52 bilhões (¥ 5,7 trilhões) estão sendo disponibilizados para apoiar a produção nacional de semicondutores.

Na Coréia do Sul, empresas como Samsung e SK Hynix estão prometendo US $ 450 bilhões ao longo de uma década, enquanto a TSMC sozinha está destinando US $ 100 bilhões nos próximos três anos.

“Alguns países estão oferecendo apoio em uma ordem de magnitude diferente”, tornando difícil a competição, disse Akira Amari, chefe tributário do Partido Liberal Democrata e ex-ministro de Estado para política econômica e fiscal.

Ainda assim, disse ele, o primeiro-ministro é “extremamente bom” em fazer as coisas e agora está focado na digitalização e na neutralidade de carbono, duas questões ligadas aos semicondutores.

Veículos elétricos autônomos e-Palette da Toyota na Vila Olímpica e Paraolímpica em Tóquio. | BLOOMBERG

O Japão ainda ostenta bolsões de excelência em áreas como robótica e supercomputação, enquanto os engenheiros japoneses acabam de quebrar o recorde mundial de velocidade de Internet mais rápida, de acordo com um relatório da semana passada no Interestengineering.com. Na revisão da cadeia de suprimentos da Casa Branca publicada em junho, o Japão é mencionado 85 vezes – logo à frente de Taiwan e da Coreia do Sul, e o mesmo número de referências que a Europa.

Tetsuro Higashi, presidente emérito da fabricante de equipamentos de semicondutores Tokyo Electron Ltd., disse que a tarefa de lidar com o declínio do Japão não é tão simples quanto reconstruir uma indústria.

Ele citou os pontos fortes de semicondutores do Japão como Kioxia para memória e sensores de imagem da Sony, juntamente com fabricantes de componentes e chips de energia e equipamentos de fabricação de chips, dizendo que “a estratégia tem de conectar essas peças e formar um núcleo”.

“Há um senso mais fundamental de crise”, disse Higashi, que chefia um painel de especialistas que aconselham o governo sobre sua estratégia de chips, em uma entrevista. “O medo é que, se isso der errado, toda a economia japonesa sofrerá.”

Como todas as nações mais avançadas do mundo, as deficiências tecnológicas do Japão foram expostas pela pandemia. Seu reconhecimento em Washington esconde um declínio na influência tecnológica por uma variedade de razões – políticas, econômicas e culturais.

Veja os semicondutores, o atual foco do governo. Em 1990, o Japão detinha cerca de 50% do mercado global de chips. Agora é 6%, de acordo com IC Insights.

Uma análise de artigos científicos submetidos às principais conferências de semicondutores, conduzida pelo think tank Stiftung Neue Verantwortung, com sede em Berlim, mostra um declínio vertiginoso nas contribuições japonesas nos últimos 25 anos, a ponto de a China superá-lo no ano passado.

“A diminuição das participações de mercado parece andar de mãos dadas com a diminuição do poder de P&D”, escreveram os pesquisadores da SNV Jan-Peter Kleinhans e Julia Hess em seu relatório. “Quem está desenvolvendo os chips do futuro?”

Em uma apresentação devastadora ao Comitê de Ciência e Tecnologia da Câmara dos Deputados no mês passado, o consultor independente Takashi Yunogami expôs as falhas do Japão.

O Japão fabricava memória para computadores mainframe, onde os clientes exigiam alta qualidade e garantia de 25 anos.

Mas com o surgimento dos computadores pessoais, a indústria japonesa não respondeu, deixando a Samsung para oferecer memória para PC com garantia de três anos por uma fração do custo. Em uma era digital cada vez mais descartável, o Japão sofreu uma “doença de alta qualidade”.

Akira Amari, chefe tributário do governante Partido Liberal Democrata e ex-ministro da Economia, diz que as empresas japonesas de tecnologia se contentaram em se concentrar no mercado doméstico sem se aventurar pelo mundo. | BLOOMBERG

Os problemas da indústria foram agravados por uma resposta do governo que favoreceu a criação de campeões domésticos em vez da colaboração estrangeira. Em 1999, Tóquio incentivou a fusão das empresas de memória da Hitachi e da NEC sob o nome de Elpida, a palavra grega para “esperança”. Em 2012, a empresa pediu falência com passivos de US $ 5,5 bilhões, vítima da queda dos preços. Foi comprado pela empresa americana Micron Technologies.

“Todo tipo de coisa foi tentado para impedir a tendência de queda – projetos nacionais, consórcios, joint ventures. Todos falharam ”, disse Yunogami aos legisladores. “A indústria de chips está além da recuperação.”

Como os outros funcionários, no entanto, ele viu um raio de esperança em termos da participação do Japão no mercado global de equipamentos de chips e matérias-primas, que se traduz em milhares de pequenas empresas fabricando coisas como wafers e líquidos especializados. A melhor chance do governo é se concentrar nesses poucos sucessos e “tornar o forte mais forte”, disse ele.

A intervenção do governo na indústria de chips ajudou a construir seu domínio em primeiro lugar. Mesmo assim, falar em ajuda governamental hoje é veneno para alguns empresários, ilustrando as dificuldades de Suga em garantir apoio para um renascimento tecnológico.

Há outro motivo para as autoridades japonesas citarem para o declínio relativo do país que soaria familiar aos observadores chineses: uma guerra comercial com os EUA

Há cerca de 40 anos, assustados com a ascensão do Japão, os EUA impuseram a exigência de usar uma certa porcentagem de chips americanos ou enfrentar tarifas comerciais.

“A América viu o surgimento do Japão como uma ameaça e recuou”, disse Amari, o chefe de impostos do partido no poder. Mesmo assim, a indústria japonesa também é culpada de complacência, satisfeita em focar no mercado doméstico sem se aventurar pelo mundo, disse ele, citando a queda da Docomo, a primeira empresa a conectar telefones celulares à internet. Perdeu para a Samsung e a Apple.

Hoje, as questões de segurança nacional relacionadas à tecnologia significam que o governo enfrenta “o tipo de mudança que acontece uma vez a cada cem anos”. Isso significa que deve aceitar o desafio ou ficar para trás, disse ele.

“O Japão é bom em levar as coisas de zero a um, e não tanto em levá-las de um a dez”, disse ele. “O Japão ganha em tecnologia e perde em negócios”.

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