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O trágico ‘espião’ que desencadeou o domínio do tênis de mesa na China

Quando a China começar sua busca para estender seu domínio do tênis de mesa olímpico nos Jogos de Tóquio, eles estarão seguindo um caminho traçado pelo trágico pioneiro Rong Guotuan.

Em 1959, Rong se tornou o primeiro campeão mundial da China em qualquer esporte ao ganhar o título masculino de tênis de mesa, antes de se suicidar aos 30 anos, durante a caótica Revolução Cultural do país.

Mais de meio século depois, Rong continua sendo uma inspiração para milhões de jogadores casuais na China e para a poderosa seleção nacional, que se dirigem aos Jogos de Tóquio neste mês.

“Sua vitória foi uma sensação nacional e elevou muito o espírito nacional”, disse Ma Long, o triplo medalhista de ouro olímpico, à mídia estatal sobre a conquista do título de Rong no campeonato mundial de tênis de mesa de 1959 na Alemanha.

“Quando eu era criança, ouvi a história da batalha de Rong Guotuan.

“Meu coração estava disparado e isso me inspirou a lutar pela vitória sem medo de jogadores fortes.”

Ma, de 32 anos, falava pouco antes dos Jogos de Tóquio, que foram adiados por um ano por causa do coronavírus, mas finalmente começarão em 23 de julho.

Ma é o capitão da equipe de tênis de mesa da China, que conquistou as quatro medalhas de ouro nas Olimpíadas Rio 2016 e está se preparando para outra varredura limpa em Tóquio.

Desde que o tênis de mesa se tornou um esporte olímpico em 1988, a China ganhou 28 das 32 medalhas de ouro.

O sucesso de Rong preparou o terreno para sua dominação e ele foi creditado por despertar o entusiasmo da China pelo esporte.

Em um parque em Pequim, onde aposentados e outras pessoas brincam ao ar livre durante todo o ano – mesmo em temperaturas gélidas de inverno – aqueles que estavam vivos na época ainda se lembram da vitória histórica de Rong.

“Quase todos os chineses começaram a jogar pingue-pongue desde então”, disse Ren Qian, que está na casa dos 70 anos e pratica com sua esposa no parque todos os dias durante uma hora.

Rong, que nasceu em Hong Kong em 1937, pode ter sido um campeão mundial, mas isso não o salvou do tumulto e da violência da Revolução Cultural de Mao Zedong em 1966-76.

Rong, que também treinou a equipe feminina da China para o sucesso, foi “acusado de suspeita de espionagem” e detido, afirma a mídia estatal chinesa dos dias modernos.

As circunstâncias exatas de sua queda permanecem um mistério, como aconteceu com muitas vítimas de um período em que acusações falsas ou forjadas foram levantadas contra inúmeras pessoas.

De acordo com vários livros sobre o assunto, ele foi torturado pelos Guardas Vermelhos de Mao.

A mídia chinesa está recatada sobre sua morte em 1968, mas acredita-se que Rong tenha morrido por suicídio, menos de uma década depois de colocar a China no mapa do esporte. Alguns acham que ele pode ter sido assassinado.

Seja qual for a verdade, Bai Guosheng foi aluno de um instituto de esportes na cidade de Tianjin, no nordeste do país, no início dos anos 1980, e se lembra de como os professores os colocaram para assistir a videoclipes da vitória de Rong.

“Depois, senti que todos ficaram muito emocionados”, disse Bai, agora com 59 anos e curador do Museu do Esporte de Tianjin.

“Todos ficaram surpresos que ele pudesse tocar de forma tão bela e tenaz”.

Bai diz que a vitória de Rong foi extremamente significativa não apenas porque foi o início do que viria a ser uma dinastia chinesa de tênis de mesa, mas por causa de onde o país estava em 1959.

A China comunista, sob o líder Mao, foi fundada apenas uma década antes e sofreria uma fome devastadora.

“A China não competiu em muitas competições esportivas e era um país jovem”, disse Bai.

“A conquista do título de Rong aumentou a confiança de todos os chineses e impulsionou o desenvolvimento do tênis de mesa na China.

“Naquela época, havia uma necessidade urgente de tal estrela se levantar.”

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