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Limpeza do país de carvão: plano dos EUA esboça futuro possível para ex-mineradores

Cosam Mullins extraiu carvão nas colinas do oeste da Virgínia durante grande parte de sua vida profissional. Agora, com trabalhos de mineração difíceis de encontrar, ele está limpando a bagunça que a indústria deixou para trás.

O homem de 68 anos opera uma carregadeira de caçamba raspando resíduos vermelhos e rochosos despejados anos atrás por operadores de minas de carvão falidos em um vale na cidade de Clinchco, na Virgínia.

Os US $ 17,50 por hora antes das horas extras que ele ganha limpando enormes “pilhas de gosma”, como os moradores locais as chamam, é menos do que o que ele ganhou em décadas como mineiro. Mas é um cheque de pagamento.

“Se esse trabalho acabar, não sei o que faria”, disse Mullins.

Appalachia, há muito o coração da indústria de mineração de carvão dos Estados Unidos, pode ter um aumento no número de empregos como o de Mullins se o presidente Joe Biden tiver sucesso em suas ambições de fazer a transição dos Estados Unidos para uma economia de energia mais limpa para combater a mudança climática.

Como parte desse esforço, o governo Biden quer gastar cerca de US $ 16 bilhões para ajudar a começar a limpar poços de petróleo e gás órfãos e minas abandonadas, muitos dos quais lixiviam toxinas para o solo e lançavam gases de efeito estufa na atmosfera há décadas . Existem até milhões de poços abandonados e dezenas de milhares de locais de minas.

A proposta, incluída no pacote de infraestrutura bipartidária de US $ 1,2 trilhão que está sendo debatido no Congresso, pode ajudar a transformar regiões afetadas ambiental e economicamente pelos ciclos de expansão e retração de perfuração e mineração.

Embora os trabalhos de limpeza não durem para sempre, eles vão comprar um tempo precioso para regiões produtoras de combustíveis fósseis como Appalachia e partes do Ocidente para diversificar suas economias para algo novo, diz o governo.

O carvão residual é carregado em um caminhão em um local de recuperação de Mina Abandonada em Clinchco. | REUTERS

A Casa Branca vê a proposta como um reforço de um programa mais abrangente para investir em comunidades de energia que inclui o fornecimento de infraestrutura essencial como internet banda larga, que também está na lei bipartidária.

O Departamento de Comércio dos EUA também anunciou na semana passada um adicional de US $ 300 milhões em fundos para as comunidades duramente atingidas de carvão, petróleo e gás e usinas de energia – destinados a serem usados ​​para impulsionar novas indústrias ou escalar as existentes, desenvolvimento de infraestrutura e treinamento de mão de obra.

“Fico feliz que alguém reconheça o problema”, disse Lee Booth, diretor regional da Savage Services, a empresa privada que emprega Mullins, seu filho de 20 anos, Troy, e cerca de 30 outros trabalhadores em Clinchco.

Scott Freshwater, 62, dono da ConServ Inc em West Virginia, disse que o plano de Biden seria bom para os negócios. Mais de um terço de seus 80 funcionários obstruem poços com vazamentos, com o restante trabalhando em projetos como manutenção de estações de compressão e dutos.

“Esse financiamento federal vai acelerar esse trabalho”, disse ele.

Alguns, entretanto, dizem que os empregos de limpeza por si só podem ser muito poucos, temporários e mal pagos para causar um grande impacto.

“A única maneira de substituir totalmente os empregos que estão em risco é estabelecer grandes centros de manufatura em áreas de campos de carvão que empregarão centenas de uma vez por décadas, não dezenas de cada vez por quatro a cinco anos”, disse Phil Smith, porta-voz da a United Mine Workers of America, que representa os trabalhadores do carvão dos Estados Unidos.

Os críticos dizem que o financiamento pode representar um resgate do contribuinte para as indústrias que deveriam ter sido forçadas a limpar sua própria bagunça.

Um relatório da Downstream Strategies, empresa de consultoria ambiental com sede em West Virginia, disse que os fundos propostos pelo governo para limpeza de carvão criariam cerca de 2.700 novos empregos em West Virginia, Ohio e Virginia.

Pilhas de lixo são comuns em antigas minas em Appalachia e ficam latentes em alguns lugares porque contêm traços de carvão inflamável.

Eles também são estruturalmente perigosos. As pilhas em Clinchco têm até 12 metros de espessura e estão em risco de desabamento, assim como outras características de minas abandonadas. No ano passado, em Dante, a poucos quilômetros de distância, fortes chuvas nas entradas de minas de carvão abandonadas causaram dois deslizamentos de terra que evacuaram temporariamente 16 casas.

Os trabalhadores operam uma plataforma de perfuração em um local de obstrução de poço de gás em Roan County, West Virginia. | REUTERS

“É prejudicial ao desenvolvimento econômico”, disse Erin Savage, gerente sênior de programa da organização sem fins lucrativos Appalachian Voices, que defende a recuperação de minas de carvão.

“Por que você iria querer construir um novo negócio em um lugar onde você pode ter que se preocupar com algum tipo de recurso de mina potencialmente danificando seu investimento?”

Muitas das empresas que administravam as minas há muito morreram – faliram pelos altos e baixos de uma indústria notoriamente volátil, deixando o governo federal para pagar a maior parte da conta da limpeza.

A conta de infraestrutura de Biden injetaria cerca de US $ 11,3 bilhões em um programa federal subfinanciado chamado Abandoned Mine Land (AML), que foi criado para lidar com a limpeza de minas abandonadas antes de 1977, mas tem lutado para acompanhar os custos.

O projeto também tem algo para a indústria: poderia reduzir as taxas sobre a produção de carvão que as mineradoras devem pagar para garantir que as limpezas sejam financiadas, mas que seus detratores dizem aumentar as pressões que levam as empresas à falência.

Um acordo fechado pelo senador democrata da Virgínia Ocidental Joe Manchin e republicanos, incluindo o senador John Barrasso, do principal estado produtor de carvão de Wyoming, propõe cortar as taxas para mineradores de superfície em quase um terço em relação aos níveis de 2012.

Os senadores não responderam aos pedidos de comentários sobre o corte de taxas.

Algumas comunidades afetadas já sentiram o impacto das limpezas.

Daniel Kestner, gerente do programa de recuperação do Departamento de Minas, Minerais e Energia da Virgínia, disse que os campos de carvão recuperados nos Apalaches começaram a atrair turistas nos últimos anos, incluindo motociclistas que vêm observar as populações reintroduzidas de alces nas colinas.

Mas qualquer novo influxo de dinheiro federal deve ter metas ambiciosas, incluindo diversificação econômica, disse Kestner.

“Deve ser flexível o suficiente para ser usado não apenas para recuperação, mas para reaproveitamento, para coisas como armazenamento de bateria e usinas solares e se houver a opção de energia eólica”, disse ele. O dinheiro também poderia ser usado para projetos agrícolas e parques públicos, disse ele.

Para Mullins e seu filho Troy, é o trabalho em si que importa.

“Espero que haja trabalho suficiente para fazer isso pelo resto da minha vida”, disse Troy Mullins.

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