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Mesmo um recorde mundial nem sempre garante o ouro olímpico

Karsten Warholm não sentia as pernas ao se aproximar da linha de chegada. Um acúmulo de ácido láctico é esperado e normalmente causa grande desconforto para atletas de classe mundial. Mas, neste caso, enquanto perseguia seu primeiro título olímpico, Warholm se empurrou para outro lugar, onde a dor foi substituída por uma espécie de ausência.

“Eu apenas corri para salvar minha vida”, disse ele.

O resultado foi uma das grandes corridas da história olímpica. Warholm, um norueguês de 25 anos que cresceu treinando para se tornar um decatleta, destruiu seu próprio recorde mundial nos 400 metros com barreiras masculinos, vencendo em 45,94 segundos nos Jogos de Tóquio na terça-feira. Rai Benjamin, dos Estados Unidos, ficou em segundo com 46,17 segundos, um tempo que também superou o recorde mundial anterior de Warholm, mas não foi bom o suficiente para o ouro.

A fria realidade deixou Benjamin em lágrimas.

“É muito para processar”, disse ele.

Por onde começar? Não faz muito tempo, o recorde mundial já durava quase 29 anos. Nas últimas cinco semanas, Warholm foi abaixo dessa marca duas vezes. Seu tempo na terça-feira foi mais rápido do que 18 dos 48 atletas olímpicos que competiram aqui na qualificação para os 400 metros masculinos – a corrida sem uma série de 10 obstáculos no caminho. (Benjamin foi mais rápido do que 14 deles.)

E então havia os sete homens que terminaram atrás de Warholm – cinco recordes nacionais entre eles. Alison dos Santos do Brasil levou o bronze em 46,72 segundos, um recorde sul-americano e o quarto tempo mais rápido da história. Cada um teria sido um talento geracional se não fizesse parte da mesma geração.

“Todos neste evento deveriam receber muito dinheiro”, disse Benjamin. “E acho que só vai melhorar no ano que vem e no ano seguinte.”

Warholm e Benjamin terminaram na mesma bateria da semifinal no domingo, a primeira vez que se enfrentaram frente a frente desde 2019, quando Warholm derrotou Benjamin para defender seu campeonato mundial.

Os dois lutaram na finalização – Warholm menos de um décimo de segundo antes de Benjamin – enquanto conservavam energia para a final, um confronto que esperavam há anos.

“Não consegui dormir ontem à noite”, disse Benjamin.

Warholm também estava inquieto, embora tivesse um talento especial para criar uma aparência de confiança fácil. Ele dá um tapa no peito e no rosto antes de suas corridas, deixando marcas vermelhas em seu corpo – um prelúdio dramático para o evento em si, que ele ataca com ferocidade crua. Mas toda a encenação tende a camuflar seus verdadeiros sentimentos, disse ele, e não foi diferente antes da final de terça-feira.

“Corri um pouco assustado”, disse ele, “e isso é algo que sempre faço”.

Como o qualificador mais rápido das semifinais, Warholm escolheu sua raia. Ele escolheu a pista 6, logo depois de Benjamin, na pista 5. Warholm prefere uma curva mais gradual da pista, disse ele, mas também significou que ele não seria capaz de ver Benjamin durante grande parte da corrida, se é que o faria . Tudo o que Warholm podia controlar era seu esforço. E ele queria sair duro, disse ele, para criar “estresse” entre os outros corredores.

Pôde sentir que tinha conseguido sair da primeira curva quando começou a recuperar o escalonamento de dos Santos e do Samba Abderrahman do Catar, ambos avistados por fora.

“Eu sabia que os havia colocado em um lugar onde eles não queriam estar”, disse Warholm. “Eu não queria estar lá, porque dói.”

Kyron McMaster, das Ilhas Virgens Britânicas, teve de dizer a si mesmo para manter a compostura contra gente como Warholm e Benjamin. Muitas vezes, ele disse, “se você vai atrás deles, é suicídio”.

Benjamin teve uma largada forte, mas disse que errou o ritmo antes do quarto obstáculo, um erro quase imperceptível que diminuiu seu ímpeto e custou caro.

“Este evento é tão implacável”, disse ele.

Mesmo assim, Benjamin parecia estar ganhando de Warholm ao sair da curva final antes de Warholm encontrar alguma energia de reserva. Quando seu tempo passou no placar, ele rasgou sua camisa e gritou.

“Eu teria morrido por aquela medalha de ouro hoje”, disse ele.

Tem havido muita especulação nos Jogos sobre o impacto de uma superfície de corrida rápida e as melhorias na tecnologia de calçados. Warholm tem uma placa de carbono em suas pontas que ele disse ser o resultado de um esforço conjunto entre a Puma e a equipe de Fórmula 1 da Mercedes-AMG Petronas, enquanto Benjamin usa uma das futurísticas pontas da Nike.

“Eu tenho um ótimo sapato”, disse Warholm. “Era importante fazer um sapato que desse credibilidade aos resultados, então tentamos deixar a chapa o mais fina possível.”

Ele sugeriu que a Nike havia cruzado a linha com o design de seus sapatos. Warholm o chamou de “trampolim” e usou outra palavra inadequada para impressão.

Quanto à pista? “É uma pista muito boa”, disse Warholm. “Mas acho que não é só a pista. Acho que são os caras também. ”

Um desses caras foi McMaster, que terminou em quarto lugar. Ele disse que não se sentiu desapontado por perder o pódio da medalha. No ano passado, após o adiamento olímpico, ele pensava em se aposentar. Mas desde então ele se baseou na camaradagem da competição e redescobriu sua paixão pelo esporte, disse ele.

Não é pouca coisa, disse McMaster, dividir o palco com os homens mais rápidos da história do evento. Na terça-feira, ele estava simplesmente grato por fazer parte disso.

© 2021 The New York Times Company
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