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Com drones e bananas, a China leva elefantes rebeldes para casa

Primeiro, toda a aldeia é enxotada para dentro – seu fornecimento de energia é cortado – e, finalmente, bananas e outras guloseimas para elefantes são jogadas no lado oposto da cidade para persuadir os visitantes indesejados a passar.

Assim vai a cerimônia de boas-vindas de rotina para a manada rebelde de 14 elefantes selvagens da China, cujos caminhos errantes desencadearam uma operação incomum que visa levá-los para casa através de terreno íngreme, sinuoso e frequentemente povoado.

O grupo deixou sua área de origem no extremo sul, perto da fronteira com a Tailândia, há 16 meses para um grande tour gastronômico por ricas fazendas repletas de milho, cana-de-açúcar, bananas e dragoeiras no sudeste da província de Yunnan.

O público chinês ficou encantado com as travessuras dos elefantes, incluindo desfilar pelas ruas da cidade, beber álcool de grãos e cochilar em massa no campo.

Mas é uma tarefa gigantesca para as três dúzias de bombeiros florestais de Yunnan encarregados de pastorear os elefantes em segurança para casa – rastrear animais noturnos que podem desaparecer na floresta densa e caminhar até 30 quilômetros por dia.

É o mais ao norte que os elefantes asiáticos selvagens da China já viajaram em tempos registrados, disse Yang Xiangyu, um líder da força-tarefa.

Membros da Brigada Florestal de Yunnan monitoram uma manada de elefantes em migração de um centro de comando em Daqiao, província de Yunnan, em julho. | AFP-JIJI

“Antes, víamos apenas elefantes no zoológico ou na televisão”, disse ele.

Oficiais alarmados formaram a força-tarefa em maio, quando os elefantes se aproximaram de Kunming, a capital regional.

Usando drones para vigiar os animais, eles dormem no ar subtropical ou em seus veículos.

Em uma manhã recente, membros da equipe estavam diante de uma TV de tela grande em uma sede temporária de aldeia enquanto colegas da linha de frente transmitiam de volta as primeiras imagens do dia.

Quando as nuvens brancas se separaram, contornos inconfundivelmente cinza-acastanhados apareceram em uma clareira na floresta perto de uma aldeia, seus troncos procurando por um lanche final antes de dormir durante o calor do dia.

Eles se mexem novamente ao anoitecer, e seus rastreadores se movem com eles.

Uma manada de elefantes asiáticos em migração na província de Yunnan, sudoeste da China, em julho | BRIGADA DA FLORESTA YUNNAN / AFP

Quando eles se aproximam de uma aldeia, alto-falantes e controles de porta em porta incentivam os moradores a se fecharem, de preferência no andar de cima, fora do alcance dos visitantes famintos.

Suprimentos de energia são cortados para evitar que os elefantes se eletrocutem ou provoquem incêndios, e os veículos são estacionados nas estradas atrás do rebanho ou em rotas laterais para mantê-los avançando, de preferência para o sul.

Depois de passar, sua nova localização é traçada, a cansada força-tarefa se redistribui e o circo recomeça no crepúsculo seguinte.

Os elefantes deslumbraram seus acompanhantes com sua inteligência.

Uma fêmea madura conduz, sempre encontrando o melhor caminho para comida e água ou o ponto mais seguro através de um riacho, disse Yang.

Eles usam galhos de árvores presos em seus troncos para ajudar os camaradas a coçar uma coceira difícil de alcançar, matar insetos ou desenhar desenhos no chão.

A lama é usada como protetor solar, eles podem fazer um tosco “chapéu de sol” com a vegetação e seus troncos habilidosos podem abrir uma torneira, abrir uma porta ou levantar tampas de poços de água para beber, disse Yang.

Há três jovens, dois nascidos durante a odisséia, disseram as autoridades. Elefantes adultos foram vistos usando seu enorme peso para derrubar as grades de proteção do tráfego para que os mais jovens pudessem escalar por cima delas.

A mídia controlada pelo Estado da China os colocou como protagonistas adoráveis ​​em uma lição nacional sobre conservação.

Mas os elefantes, que podem pesar até 4 toneladas e correr tão rápido quanto Usain Bolt, também são extremamente perigosos, principalmente se sentirem uma ameaça aos seus filhotes.

Membros da Brigada Florestal de Yunnan operam um drone para monitorar uma manada de elefantes em migração em um centro de comando em Daqiao, província de Yunnan. | AFP-JIJI

Dois deles, que antes voltaram para casa, pisotearam um morador até a morte em março, disse Chen Mingyong, um especialista em comportamento de elefantes da Universidade de Yunnan vinculado à força-tarefa. A fatalidade parece não ter sido relatada.

“Isso precisa ser enfrentado de frente. O elefante asiático é um animal selvagem e temos que manter uma distância segura ”, disse Chen.

Os meios de comunicação são mantidos longe dos animais por motivos de segurança.

Por que os elefantes começaram sua jornada continua sendo um enigma.

As possíveis explicações incluem uma competição mais acirrada por recursos devido ao aumento de elefantes selvagens em sua área de vida.

A mudança climática também pode estar afetando sutilmente seu habitat, disse Chen, ou as flutuações no campo eletromagnético da Terra podem ter prejudicado seu senso de navegação afinado, ou eles podem simplesmente ter tomado o caminho errado.

Os pesquisadores estão particularmente perplexos sobre por que os navegadores habilidosos fizeram um caminho mais curto quase direto para Kunming antes de voltarem para o sul alguns meses atrás.

Os elefantes normalmente circulam em busca de comida, disse Chen.

“Houve muitos comportamentos para os quais não tínhamos dados suficientes.”

Eles viajaram mais de 700 quilômetros, disse Yang, e embora agora apontem para casa, ainda têm várias centenas pela frente.

E os gourmets espertos parecem estar diminuindo o ritmo, não querendo correr pela cornucópia que amadurece ao redor deles sob o sol do verão, disse Chen.

Mas espera-se que o clima frio de outono os apresse para voltar para casa, uma perspectiva agridoce para Yang e sua equipe, que se apegaram aos penetras.

“Assim que (rastreadores) veem os elefantes em nossos monitores, eles se sentem muito felizes, apesar do trabalho árduo e da labuta”, disse ele.

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