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A estratégia COVID-19 da China corre o risco de deixá-la isolada por anos

À medida que a maior parte do mundo aprende a viver com COVID-19, a China se empenha em eliminar o vírus a longo prazo – uma abordagem que corre o risco de deixar a segunda maior economia do mundo isolada por muitos anos.

A China neste mês viu a variante contagiosa do delta surgir em mais da metade das 31 províncias, apesar dos controles de fronteira à prova d’água, desencadeando outra rodada de bloqueios direcionados, restrições de viagens e testes em massa em todo o país. Embora o surto seja o mais disseminado na China desde o surto inicial em Wuhan no ano passado, a Organização Mundial da Saúde informou que o total de casos na sexta-feira passada foi de 141 – cerca de 0,01% das novas infecções naquele dia nos EUA

Os movimentos agressivos para domar um número de casos relativamente pequeno em um país com uma das taxas de vacinação mais altas do mundo mostra o quão politicamente investido o Partido Comunista se tornou para alcançar zero infecções por COVID-19. As autoridades chinesas estão cada vez mais alardeando seu sucesso na contenção do vírus como uma vitória ideológica e moral sobre os EUA e outras nações que agora tratam o COVID-19 como endêmico.

No curto prazo, os líderes chineses têm um incentivo para manter controles rígidos pelo menos até o próximo ano: eles não querem nenhum grande surto que descarrile as Olimpíadas de Inverno ou atrapalhe um Congresso do Partido que ocorre uma vez a cada cinco anos no qual o presidente Xi Jinping está deverá obter um terceiro mandato. O problema, entretanto, são os custos econômicos e políticos crescentes em manter essa política indefinidamente, especialmente porque o vírus gera novas variantes que podem violar as restrições com mais facilidade.

“A China terá que mudar sua estratégia de contenção, mais cedo ou mais tarde – você pode ficar Covid Zero por um tempo, mas não pode ficar Covid Zero para sempre, porque o vírus aparece antes que você perceba”, disse Chen Zhengming, um professor de epidemiologia da Universidade de Oxford. “Minha preocupação é que eles não busquem ativamente uma mudança tática, pois a Covid Zero se tornou uma mentalidade arraigada. Especialmente quando você responsabiliza os funcionários, ninguém se atreve a ir devagar com o surto ”.

No momento, é quase um tabu na China sugerir uma abordagem diferente. Em um comentário publicado no fim de semana por um aplicativo de notícias de saúde do jornal oficial People’s Daily, o ex-ministro da saúde Gao Qiang pediu medidas mais fortes para manter o vírus fora da China enquanto ataca os EUA, Reino Unido e outros países por aliviarem muito cedo.

“Sua dependência exclusiva da vacinação e busca da chamada ‘coexistência com o vírus’ levaram ao ressurgimento do vírus”, escreveu ele. “Este é um erro na tomada de decisões da Covid, causado pelas deficiências em seu mecanismo político e o resultado de defender o individualismo.”

Depois que o artigo de Gao foi publicado, os usuários das redes sociais chinesas começaram a atacar Zhang Wenhong, diretor de doenças infecciosas do Hospital Shanghai Huashan, que havia anteriormente chamado as autoridades chinesas para encontrar “a sabedoria de coexistir com o vírus a longo prazo”.

A China não é o único país que busca extinguir o vírus, com Cingapura, Austrália e Nova Zelândia também seguindo a estratégia chamada de Covid Zero. Mas à medida que o resto do mundo se abre e a perspectiva de eliminação global diminui, outros estão começando a se afastar de um manual que evitou mortes, mas os deixou isolados e fixados nas contagens de casos.

O compromisso da China com a Covid Zero tem implicações para os investidores, muitos dos quais já estão se recuperando da violenta repressão de Xi às empresas de tecnologia que, a certa altura, eliminaram US $ 1,5 trilhão das ações chinesas. Os riscos econômicos aumentam no segundo semestre do ano, com o crescimento sendo desacelerado enquanto as pressões inflacionárias aumentam. O Goldman Sachs Group Inc. e a Nomura Holdings Inc. rebaixaram as previsões de crescimento para a China neste mês em relação às medidas de Pequim para conter o vírus.

Embora a política COVID-19 da China leve a um ambiente doméstico relativamente seguro, “o custo é que a China permanecerá isolada”, escreveu Zhang Zhiwei, economista-chefe da Pinpoint Asset Management, em uma nota no domingo.

“A política de tolerância zero é cara para o crescimento econômico”, disse Zhang. “Senhor. O artigo de Gao mostra que a China está disposta a pagar o preço. ”

Com 1,4 bilhão de consumidores e um sistema político rigidamente controlado, a China pode se dar ao luxo de manter controles rígidos sobre a imigração e o movimento interno muito mais do que economias menores como Cingapura. O baixo número de mortos e o enorme mercado de consumo permitiram que a China se tornasse a primeira grande economia a se recuperar da crise induzida pela pandemia e impulsionou a posição do Partido Comunista em casa assim que despencou no exterior.

‘Exagero’

Muitas pessoas como Lilah Pang, uma executiva de publicidade de 30 anos de Xangai, não têm qualquer reclamação sobre as restrições para conter o surto mais recente. “Todos devem se disciplinar, pois é benéfico para todos nós”, disse ela em uma entrevista.

No entanto, alguns chineses estão cada vez mais questionando a abordagem absolutista de Pequim, que vê constantes perturbações em suas vidas e nenhuma perspectiva de viajar para o exterior por anos. Uma mulher que pediu para não ser identificada descreveu algumas medidas recentes de controle de vírus como “exagero”. “Toda a propaganda faz com que você sinta que é perigoso ir a qualquer lugar agora, mesmo em áreas de baixo risco”, disse ela.

As empresas estrangeiras que dependem do intercâmbio de pessoas também estão preocupadas, especialmente porque os rígidos controles de fronteira da China fizeram com que alguns executivos ou suas famílias fossem excluídos por meses. Joerg Wuttke, chefe da Câmara de Comércio da União Europeia na China, advertiu que a China poderia ficar “em sua ilha fazendo o que quer” se persistir com uma abordagem de tolerância zero enquanto outros países se abrem.

‘Salvar o mercado de ações’

Uma preocupação prática para os líderes da China é a menor eficácia das vacinas fabricadas na China em comparação com as vacinas de mRNA desenvolvidas no Ocidente, particularmente em uma população com pouca imunidade natural. Embora o governo tenha discutido tiros de reforço, nenhuma decisão foi anunciada.

“O DNA da liderança é impositivo”, disse Wuttke. “Enquanto eles não tiverem tiros de reforço suficientes, acho que serão controles mais draconianos”.

A China vilipendiou os argumentos econômicos para a abertura, com três grupos de pesquisa divulgando na segunda-feira um relatório que descreveu o objetivo dos EUA como “salvar o mercado de ações, não salvar vidas”. Os autores do documento – intitulado “América em primeiro lugar?!: A verdade sobre a luta da América contra a Covid-19” – criticaram o Covid Resilience Ranking mensal da Bloomberg News. Em julho, os EUA foram classificados como um lugar melhor do que a China durante a pandemia, em parte devido ao progresso na abertura, embora ambos estejam entre os dez primeiros entre as 53 economias incluídas.

“A liberdade de movimento e o ‘funcionamento normal’ da sociedade defendidos pelas classificações da Bloomberg não têm a ver com a segurança do povo americano”, disse o relatório. “Eles tratam apenas da necessidade de livre fluxo de capital e do desejo de lucros excessivos.”

A estratégia Covid Zero da China origina-se em parte de uma tradição de que as pessoas se rebelariam se os líderes não as protegessem, de acordo com Wei Nanzhi, pesquisador da Academia Chinesa de Ciências Sociais afiliada ao Conselho de Estado da China. O Partido Comunista também enfatiza repetidamente a necessidade de proteger as massas contra interesses poderosos, acrescentou ela.

“Se no futuro todos os países abrirem a porta, mas só a China não abrirá a porta, esse tipo de coisa pode ser sustentável? Acho que aprenderemos com a experiência de outros países ”, disse Wei, citando Cingapura como exemplo.

Ainda assim, a forte defesa pública da China de sua estratégia Covid Zero torna qualquer pivô fora dela mais difícil. Após 18 meses concentrando-se em casos únicos, será necessária uma mudança substancial de paradigma e propaganda para que os líderes do Partido Comunista façam com que os cidadãos aceitem os casos COVID-19 – e as mortes – como rotina.

“Definitivamente, há um enorme risco político para o governo”, disse Andy Chen, analista sênior da consultoria Trivium China, com sede em Pequim. “Assim que decidir mudar essa abordagem, muitas pessoas que acreditam que o governo está genuinamente tentando protegê-los terão dúvidas. Eles ficarão muito confusos. ”

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