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Antes praticamente livres do COVID-19, as economias asiáticas agora estão sob o delta

A variante delta está desafiando a parte do mundo que tem mais sucesso em atenuar o impacto econômico do COVID-19, com os países asiáticos que o extinguiram o bloqueando novamente quando o vírus retorna, e outros observando as taxas de mortalidade mais altas do mundo.

Há apenas 12 meses, a rápida contenção do COVID-19 pela região da Ásia-Pacífico fez com que o mundo fosse invejado pelo vírus, que devastou os Estados Unidos e a Europa. Agora, de Seul a Sydney, de Bangcoc a Pequim, as autoridades estão impondo restrições que prejudicam o crescimento, já que as baixas taxas de vacinação em muitos desses lugares deixam suas populações vulneráveis.

Até agora, são os consumidores que estão arcando com o impacto. O banco central da Austrália, onde dois terços da população está confinada em casa depois que o delta passou pelo rígido sistema de quarentena de viagens, estima que os gastos caiam cerca de 15% durante os bloqueios.

A China está impondo restrições a viagens e movimentos internos no meio das férias de verão, à medida que as infecções voltam a lugares como Wuhan e Pequim, levando a reduções nas previsões de crescimento da segunda maior economia do mundo. A Delta está alcançando regiões que respondem por 38% do produto interno bruto nacional.

Cadeias de suprimentos do Vietnã à Tailândia, onde surtos surgem, também foram interrompidas, com fábricas que fazem produtos para a Nike Inc. e Adidas AG fechando devido a restrições de vírus, potencialmente perdendo a crucial temporada de compras de fim de ano. Isso aumenta a perspectiva de que o delta da Ásia repercuta em todo o mundo, caso as exportações sejam adiadas a longo prazo.

“A atual onda delta na Ásia pode prejudicar ainda mais as redes de produção”, disse Frederic Neumann, codiretor de pesquisa econômica asiática do HSBC Holdings PLC em Hong Kong. “O risco é que as cicatrizes de crescimento durem mais tempo.”

A deterioração das perspectivas, tanto para a contenção de vírus quanto para o crescimento econômico, está em contraste com as economias ocidentais como o Reino Unido, onde as altas taxas de vacinação estão atenuando o impacto do delta e a reabertura de viagens está progredindo.

Há um tema comum entre muitas economias da Ásia-Pacífico que tiveram sucesso inicial em limitar os danos do vírus: complacência. Com baixas taxas de mortalidade, as autoridades na Coréia do Sul, Japão, Austrália e Nova Zelândia estão entre aqueles cujas vacinas foram lançadas para trás; suas taxas de inoculação estão agora entre as 10 últimas entre os 38 estados membros da OCDE.

Todos, exceto a Nova Zelândia, foram atingidos pelo delta, com as infecções no último mês aumentando quase três vezes na Coreia do Sul, quadruplicando no Japão e subindo mais de 600% na Austrália. O surto piorou nas maiores cidades da Austrália, com casos em Sydney e Melbourne atingindo novos máximos para o surto atual.

Recuperação frágil

As Olimpíadas do Japão – que deveriam ser uma bonança econômica – fracassaram enquanto os espectadores eram mantidos de fora em meio a mais um estado de emergência imposto em Tóquio e em outros lugares. Embora não tenha havido disseminação do vírus entre a maioria dos atletas globais vacinados, o delta atingiu a população local fora da Vila Olímpica.

Em um sinal de frustração com o ciclo de parada e partida de emergência, os japoneses estão prestando menos atenção aos pedidos de cautela com o tráfego de pedestres nas estações de trem e muitos bares e restaurantes desrespeitando abertamente os pedidos do governo para fechar mais cedo.

O Japão recentemente ganhou a duvidosa distinção de ser uma das duas únicas economias avançadas a ter sua perspectiva de crescimento cortada pelo Fundo Monetário Internacional. O maior varejista da Ásia, a operadora Uniqlo Fast Retailing Co., reduziu sua previsão de lucro operacional para o ano inteiro em julho, em parte devido às restrições COVID-19 do Japão e em outros mercados asiáticos.

Uma dose da vacina Sinovac Biotech Ltd. COVID-19 é administrada em um centro de vacinação em Tanggerang, Banten, Indonésia, em 28 de julho. BLOOMBERG

Do outro lado do Mar da China Oriental, o surto do delta na China está intensificando os riscos econômicos no segundo semestre, após uma enchente mortal e fraqueza nas exportações e investimentos. As medidas de distanciamento social provavelmente irão pesar em uma recuperação frágil nos gastos do varejo durante o período de pico das férias de verão. A capacidade de assentos das companhias aéreas na China diminuiu 10% em relação à semana anterior, e sites de reservas de viagens relataram um aumento nos cancelamentos.

“Não temos clientes porque ninguém pode mais circular livremente”, disse um gerente de vendas de sobrenome Xie, que trabalha em um hotel em Zhangjiajie, um destino turístico na província de Hunan, no centro da China, onde o delta explodiu. O hotel de 30 quartos geralmente arrecada 2 milhões de yuans (US $ 309.000) em vendas mensais durante as férias de verão, mas os negócios pararam desde que as autoridades fecharam locais turísticos em 30 de julho.

“Julho e agosto deveriam ser os meses mais movimentados para nós. Não há nada que possamos fazer a não ser esperar e resistir ”, disse ele.

A visitação a Macau, o território chinês que é o maior pólo de jogo do mundo, também deverá despencar após o primeiro conjunto de casos locais em mais de um ano.

Na Coreia do Sul – onde apenas 14% da população foi totalmente vacinada – cerca de 30% dos 205.000 casos ocorreram apenas nos últimos dois meses. O pior pico desde o início da pandemia forçou o presidente Moon Jae-in a colocar Seul sob um semitrancamento, proibindo encontros de mais de duas pessoas após as 18h.

Mesmo assim, o Banco da Coreia insiste que a recuperação ainda está no caminho certo. É uma história semelhante na Austrália, onde o banco central está aderindo aos planos de reduzir as compras semanais de títulos, mesmo reconhecendo que o PIB deve se contrair neste trimestre.

Em parte, isso reflete atrasos na política monetária, mas também é a experiência de bloqueios anteriores, quando as economias se recuperaram rapidamente.

Ainda assim, a variante delta vem alterando cálculos e sua natureza altamente contagiosa pode deixar um impacto de cauda mais longa em locais que superaram as ondas anteriores.

Escassez de mão de obra

O Sudeste Asiático está agora emergindo como uma das regiões mais atingidas do mundo, recentemente ultrapassando a América Latina com a maior taxa de mortalidade semanal. No epicentro está a Indonésia, onde o número de mortos nesta semana passou de 100.000, embora o presidente Joko Widodo esteja resistindo a restrições de movimento mais rígidas que afetariam ainda mais a maior economia da região.

O debate sobre o bloqueio é particularmente intenso na Tailândia, assim como no vizinho Vietnã, já que o comércio tem sido um dos poucos pontos econômicos positivos. A Federação das Indústrias da Tailândia alertou recentemente que quarentenas e restrições de mobilidade estão causando escassez de mão de obra, forçando as empresas a cortar a produção.

Profissionais de saúde realizam exames de triagem em um centro de vacinação COVID-19 no shopping MBK Center em Bangcoc, Tailândia, em 16 de julho. BLOOMBERG

A ruptura está sendo sentida pelos varejistas americanos, que estão cada vez mais preocupados com a possibilidade de suas prateleiras não estarem totalmente estocadas para o pico da temporada de compras de fim de ano. O presidente-executivo da American Apparel & Footwear Association, Steve Lamar, pediu ao presidente dos Estados Unidos, Joe Biden, para “aumentar imediatamente a distribuição do excesso de vacinas dos Estados Unidos para o Vietnã e outros países parceiros importantes”, incluindo Bangladesh e Indonésia.

Na Índia, onde a cepa delta foi identificada pela primeira vez no ano passado, uma segunda onda mortal que deixou milhões de desempregados e milhares de mortos está diminuindo. Mas a queda é substancial: o FMI no mês passado reduziu sua previsão para o ano até março de 2022 para 9,5%, de 12,5% apenas três meses antes.

Depois, há Cingapura, a próspera cidade-estado no coração da região do sudeste asiático. Ela tem lutado para fazer uma transição planejada de casos baixos e protocolos de segurança estritos para um “novo normal” no qual COVID-19 é endêmico, desde que as hospitalizações e as mortes sejam limitadas.

Um recente aumento nas infecções do delta forçou o governo a recuar e impor novamente as restrições, embora agora tenha prometido reabrir em setembro, quando a vacinação entre a população atinge um nível muito alto.

“Nosso cálculo dos níveis existentes de vacina, disponibilidade da vacina e taxa de execução mostram que Cingapura será a primeira a atingir o limite de 80%”, disse Alicia Garcia Herrero, economista-chefe para a Ásia-Pacífico da Natixis. “Isso significa que será o primeiro a sair da Ásia.”

Para o resto da região, deixar a pandemia para trás continua sendo uma proposta distante.

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