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Reiniciar os cruzeiros tem sido um jogo de ‘whack-a-mole operacional’

David Hakimian, 58, um oncologista da área de Chicago, estava ansioso por uma semana de dias preguiçosos nas praias do Caribe quando embarcou no Windstar 312 passageiros, recentemente estendido no Star Breeze, apenas para descobrir que, em vez disso, passaria uma semana quase inteiramente no mar. Na Islândia, os passageiros do Viking Sky consolaram-se com refeições de lagosta Thermidor e linguado de Dover, depois de terem sido proibidos de quase todos os portos que pretendiam visitar. E no Alasca, alguns passageiros e tripulantes doentes ficaram em quarentena na cidade pesqueira de Petersburgo depois que um surto de coronavírus em 10 pessoas encerrou uma viagem de 10 dias no American Constellation para 175 passageiros.

As empresas de cruzeiros tiveram mais de 15 meses para resolver suas operações da era pandêmica – mais do que qualquer outro setor. Mas depois que sete linhas principais retomaram as operações nos Estados Unidos neste verão, tornou-se imediatamente claro que esse vírus em constante mudança pode destruir até mesmo os melhores planos.

Seus executivos, que em geral aceitaram a realidade de que alguns casos COVID-19 iriam surgir em seus navios de qualquer maneira, se depararam com duas complicações inesperadas: cidades portuárias com políticas de tolerância zero e a ameaça iminente da variante delta.

Depois de uma taxa alarmante de casos positivos nas primeiras semanas de volta aos negócios, eles tiveram que fazer um grande número de pivôs – alguns resultando em cancelamentos. Eles incluem testes de PCR pré-navegação até mesmo para passageiros vacinados, mandatos de máscara aumentada para espaços internos e prova de seguro de viagem exigida. Isso além dos protocolos de saúde e segurança relacionados à pandemia – como limitações de capacidade e testes regulares de PCR em algumas linhas – que muitas vezes são mais rigorosos do que os que existem em terra nos portos que visitam, seja no Caribe ou na Grécia.

Apesar de tudo isso, 13 dos 18 navios que navegavam com hóspedes pagantes tiveram casos a bordo no início de agosto, de acordo com gráficos mantidos pelos Centros de Controle e Prevenção de Doenças dos Estados Unidos.

“Durante a pandemia, o ‘planejamento’ tem sido um caso de operação devastadora para as empresas de cruzeiros”, disse Robert Kwortnik, professor associado de gerenciamento de serviços do Cornell SC Johnson College of Business. “Assim que um plano é implementado, a situação muda – de forma bastante inesperada – e esse plano é substituído por um novo.”

O novo normal’

As dificuldades da indústria de cruzeiros começam com o fato de que não há uma orientação clara para toda a indústria; As recomendações cautelosas do CDC do COVID-19 estão em desacordo com as políticas estaduais da Flórida que tornaram os mandatos de máscaras e passaportes de vacina legalmente contenciosos. E o marketing que muda frequentemente de políticas não é atraente. “Promover medidas de saneamento e saúde não é exatamente uma mensagem atraente para um produto de férias”, diz Kwortnik.

É um cenário confuso para todos, especialmente para os consumidores.

Veja o caso da fã de cruzeiros não vacinada Laura Angelo, 57, do Bronx, que zarpou pelo Freedom of the Seas em julho. Depois de uma confusão sobre se ela precisava fazer um teste de PCR antes de zarpar, ela acabou sendo esfregada a bordo e, em seguida, imediatamente inicializada para fora do navio em Nassau quando o teste deu positivo. Mas ela não foi em silêncio. Seus chutes, gritos e comentários litigiosos se tornaram virais depois que ela postou suas próprias imagens de sua “deportação”.

Em outros casos, houve promessas não cumpridas.

Os 80 passageiros que embarcaram no supracitado Windstar Cruises ‘Star Breeze em St. Maarten em 19 de junho concordaram com um caso socialmente distanciado e totalmente vacinado, apenas para descobrir no último minuto que a empresa não havia sido capaz de garantir as vacinas Johnson & Johnson para sua tripulação antes da partida. Como resultado, cada um dos portos de escala programados – as Ilhas Virgens Britânicas, Anguilla e St. Barts – recusou a entrada do navio, deixando o Star Breeze navegar sem rumo por dias. (Sabendo que haveria problemas de itinerário, a empresa pelo menos deu uma carona gratuita.)

Mas a maioria dos viajantes entende a necessidade de seguir o fluxo hoje em dia. “Nossos membros estão se conscientizando de que, cada vez mais, destinos no Caribe e em outros lugares exigem prova de um teste COVID-19 negativo para entrar, e que as empresas de cruzeiros estão implementando políticas de teste para atender a esse requisito”, disse Chris Gray Faust, editor-chefe do site Cruise Critic.

Portos cautelosos, em todos os lugares

Cada governo que enfrenta o oceano na Terra tem negociado políticas de segurança com cada linha de cruzeiro – e quase todas diferentes. Eles podem variar desde testes pré-cruzeiro até o que fazer no caso de um surto. Mas quando eles são iterados em tempo real, os passageiros são pegos na mira.

A Islândia, que foi um dos primeiros países a reabrir as fronteiras internacionais para o turismo terrestre com um requisito de teste em junho de 2020, parecia uma aposta segura para os Viking Ocean Cruises centrados na aventura, com sua beleza natural impressionante e população principalmente vacinada (90% dos adultos no país estavam totalmente vacinados no momento em que a Viking zarpou para lá, no final de junho). As duas primeiras viagens do Viking Sky de Reykjavik ocorreram sem problemas. Mas então, no quarto dia da terceira viagem, um passageiro assintomático mostrou-se positivo e foi rapidamente colocado em quarentena.

A Viking seguiu o protocolo que negociou com o governo nacional, mas o prefeito de Seydisfjordur (população: 700) disse que seus cruzadores não eram bem-vindos. Os hóspedes que faziam passeios a pé pela idílica cidade do vale ou se dirigiam para suas passagens nas montanhas para aprender sobre os elfos eram imediatamente devolvidos ao navio – apenas para serem mandados embora de outro porto no dia seguinte. Quando a guarda costeira ordenou que o navio voltasse para Reykjavik, os convidados tinham poucas experiências islandesas além de palestras a bordo sobre o papel do país na Segunda Guerra Mundial e na Guerra dos Tronos. (Esses passageiros receberam um reembolso de 50% na forma de créditos de cruzeiro.)

A passageira da Viking Sky, Kristi Chapler Nelson, de Raleigh, NC, fez as mudanças de itinerário com calma. “Quando você for agora, deve esperar que as coisas não sejam perfeitas”, diz ela.

Viking não estava sozinho. Como o CDC atualizou os avisos de viagem para a Grécia em 3 de agosto, recomendando apenas viagens essenciais, a linha grega Celestyal Cruises cancelou todo o seu programa de itinerários de três e quatro noites do final de agosto até 22 de março de 2022.

E as mudanças continuam chegando. As Ilhas Virgens dos EUA alteraram suas regras no início de agosto, prometendo recusar os navios, a menos que todos os passageiros com 12 anos ou mais sejam vacinados. Saindo em apuros foi a Royal Caribbean, que se apressou em notificar os hóspedes não vacinados em um cruzeiro de 8 de agosto da Flórida para St. Thomas no Allure of the Seas com 6.780 passageiros, um dos maiores navios do mundo.

Naquele dia, Michael Bayley, o presidente e CEO da empresa, iniciou um novo ritual: atualizar seus clientes sobre as mudanças de política e itinerário no Facebook. Ele também está aparentemente levando isso na esportiva, comentando: “Mais voltas e mais voltas!”

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