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Panasonic é pioneira em energia de hidrogênio para abastecer fábricas em todo o mundo

A Panasonic Corp. está transformando uma fábrica de células de combustível na cidade à beira do lago de Kusatsu, na província de Shiga, no que poderia ser a primeira usina baseada em hidrogênio do mundo movida inteiramente por energia renovável.

A promessa de outubro do primeiro-ministro Yoshihide Suga de tornar o Japão neutro em carbono tem sido um “vento a favor” para o projeto da fábrica de hidrogênio da Panasonic, e a empresa pretende comercializar o sistema até o ano fiscal de 2023 e vendê-lo globalmente, disse Norihiko Kawamura, gerente de negócios de hidrogênio da Panasonic escritório de promoção.

O Japão foi um dos primeiros líderes no desenvolvimento do hidrogênio como alternativa aos combustíveis fósseis. O país começou a investir pesadamente no gás na década de 1970, quando o primeiro de vários choques do petróleo expôs sua dependência do petróleo importado.

Mas nas últimas décadas, os esforços do Japão e de outros países para explorar a fonte de energia diminuíram. Apesar do investimento crescente, o custo de produção de hidrogênio tem permanecido teimosamente alto, desencorajando o investimento em infraestrutura e tecnologias necessárias para tornar o combustível mais amplamente adotado.

“A diferença hoje é que o custo não é o único fator em jogo”, disse Kawamura em uma entrevista no site Kusatsu. As promessas e metas nacionais de carbono de grandes clientes como a Apple Inc., que visa tornar sua cadeia de suprimentos neutra em carbono até 2030, estão alterando a balança. O número de consultas que a empresa recebeu sobre sua solução de fábrica aumentou após o anúncio de Suga, disse ele.

Suga gerou uma enxurrada de atividades relacionadas ao hidrogênio no Japão, também de outras empresas, que desejam cumprir os limites de emissões e ganhar dinheiro com a tecnologia. Oitenta milhas a leste de Kusatsu, na prefeitura de Aichi, carros Mirai movidos a hidrogênio saem das linhas de uma fábrica da Toyota Motor Corp., enquanto uma estação de recarga de hidrogênio zumbe e clica enquanto reabastece mais de cem empilhadeiras com o gás.

Em dezembro, a Toyota se uniu à produtora de hidrogênio Iwatani Corp., Sumitomo Mitsui Financial Group Inc. e outras empresas para promover a construção de cadeias de suprimentos e tecnologias. A Toyota anunciou mais tarde que planeja vender sistemas modulares de células de combustível para ônibus, trens, navios e geradores, para “fortalecer suas iniciativas como fornecedor de sistemas de células de combustível”.

Hidrogênio doméstico

No esforço para reduzir as emissões, muitos fabricantes equiparam fábricas com painéis solares que carregam baterias para produzir energia. Mas a solução depende do clima, o que a torna insuficiente para muitos usuários pesados ​​de eletricidade que precisam de energia garantida.

A fábrica da Panasonic, que fabrica células de combustível para residências e condomínios, seria alimentada por uma mistura de painéis solares e baterias de íon-lítio junto com células de combustível maiores que convertem hidrogênio em eletricidade.

A empresa planeja comercializar o sistema comercial de hidrogênio no Japão, China e Europa e espera faturar cerca de ¥ 300 bilhões (US $ 2,7 bilhões) em vendas em 2030.

Ainda assim, os desafios tecnológicos permanecem para tornar o combustível competitivo com fontes de energia rivais, como gás natural liquefeito e baterias.

O chamado hidrogênio verde, feito com energia renovável, custa entre US $ 2,50 e US $ 4,50 o quilo e é improvável que esse preço caia para US $ 1 o quilo necessário para fazer o gás usando combustíveis fósseis antes de 2030, de acordo com a BloombergNEF.

Os custos podem ser ainda maiores no Japão, que pode ter que enviar hidrogênio verde de países com energia solar mais barata, como Austrália e Arábia Saudita.

A vantagem do Japão como um dos primeiros a adotar também está sendo corroída à medida que outras nações entram no movimento do hidrogênio.

“Quase tudo”, desde o número de países criando estratégias de hidrogênio até a produção de eletrolisadores, deve dobrar este ano, de acordo com a BNEF. Em 2022, as remessas de eletrolisadores, os sistemas que transformam água em hidrogênio e oxigênio usando eletricidade, deverão quadruplicar, sendo a China o maior e mais barato fabricante.

A Europa pretende aumentar sua produção de hidrogênio renovável seis vezes até 2024 e, no ano passado, revelou um plano para canalizar centenas de bilhões de euros para investimentos em hidrogênio. O governo francês reservou € 7 bilhões (US $ 8,2 bilhões) nesta década para apoiar o desenvolvimento do hidrogênio verde, enquanto a Alemanha anunciou um plano ainda maior de € 9 bilhões como parte de seus esforços de recuperação verde.

Suporte governamental

Takaya Imai, um conselheiro especial do Gabinete de Energia e ex-assessor do primeiro-ministro anterior, Shinzo Abe, disse em uma entrevista recente que o desenvolvimento da indústria de hidrogênio do Japão precisaria de mais apoio financeiro do governo para que o país permaneça líder no campo.

No ano passado, o governo alocou ¥ 2 trilhões para investimentos em tecnologias verdes, como células de combustível e baterias, para ajudar a cumprir sua meta de 2050. Imai disse que o financiamento para a descarbonização deve chegar a ¥ 3 trilhões por ano, para apoiar esforços como a construção de infraestrutura e ajudar os fabricantes de pequeno e médio porte a arcar com os custos de mudança para o hidrogênio.

O CEO da Panasonic, Yuki Kusumi, disse em uma entrevista no início deste ano que gostaria de ver as unidades que contribuem para o meio ambiente – como sistemas de células de combustível e baterias de veículos elétricos que a empresa fornece para a Tesla Inc. – se tornem um centro de crescimento área para a empresa.

É um longo caminho, e Kawamura disse que a empresa passará os próximos dois anos testando maneiras de obter hidrogênio e suprimir os custos de geração.

“Isso é desafiador e não trará retorno imediato”, disse Kawamura. “É um investimento no futuro.”

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