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A NASA diz que um asteróide terá um contato próximo com a Terra. Mas não antes de 2100.

Um asteróide do tamanho do Empire State Building tem uma pequena chance de atingir a Terra.

Não se preocupe. Você estará morto há muito antes que isso aconteça. Seus filhos também. Provavelmente todos os seus netos também.

Em uma entrevista coletiva na quarta-feira, os cientistas da NASA disseram que há uma chance de 1 em 1.750 de que um asteróide chamado Bennu, que é um pouco mais largo do que a altura do Empire State Building, possa colidir com a Terra entre agora e 2.300.

Na verdade, isso é um pouco mais alto do que uma estimativa anterior de 1 em 2.700 em um período mais curto, entre agora e 2.200.

“Não é uma mudança significativa”, disse Davide Farnocchia, cientista do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA na Califórnia e principal autor de um artigo publicado na revista Icarus. “Não estou mais preocupado com Bennu do que antes. A probabilidade de impacto permanece muito pequena. ”

Em qualquer caso, a trajetória de Bennu é conhecida com precisão suficiente para que as chances de colisão sejam exatamente zero no próximo século. Mas a bola de cristal fica mais difusa em 2135. Naquele ano, Bennu ainda sentirá falta da Terra, mas chegará bem perto, a 125.000 milhas (cerca de 201.168 quilômetros) ou mais, ou cerca de metade da distância da Terra à lua.

A distância exata torna-se crucial, porque a gravidade da Terra atirará em Bennu quando ele passar. Se ele passar a uma distância particular em um determinado momento – o que os cientistas planetários chamam de “buraco da fechadura gravitacional” – então ele será enviado em uma trajetória que poderia de fato se cruzar com a Terra cerca de meio século depois.

O dia mais preocupante seria 24 de setembro de 2.182, mas haveria apenas 0,037% de chance de ser um dia ruim. Bennu tem cerca de um terço de milha, ou meio quilômetro de largura. Isso não é grande o suficiente para causar uma extinção em todo o planeta, mas pode infligir uma faixa considerável de devastação.

“Normalmente, você pode, por regra prática, dizer que o tamanho da cratera será de 10 a 20 vezes o tamanho do objeto”, disse Lindley Johnson, oficial de defesa planetária da NASA. “Portanto, um objeto de meio quilômetro de tamanho criará uma cratera com pelo menos 5 quilômetros de diâmetro e até 10 quilômetros de diâmetro. Mas a área de devastação será muito, muito mais ampla do que isso, até 100 vezes o tamanho da cratera. Portanto, um objeto do tamanho de Bennu impactando os estados da costa leste iria devastar as coisas ao longo da costa. ”

As probabilidades aumentadas são cortesia da espaçonave OSIRIS-REX da NASA, que passou dois anos estudando Bennu de perto. A espaçonave deixou Bennu três meses atrás e agora está voltando para a Terra para deixar amostras de rocha e sujeira que coletou do asteróide para estudo laboratorial detalhado por cientistas.

Quando a espaçonave estava em órbita ao redor de Bennu, Farnocchia e seus colegas foram capazes de localizar com precisão a órbita do asteróide. Isso os permitiu melhorar a estimativa da posição de Bennu em 2135 por um fator de 20.

As observações do OSIRIS-REX também permitiram cálculos das pequenas forças transmitidas a Bennu causadas pelo aquecimento e resfriamento da superfície.

Os gerentes de missão escolheram Bennu em parte porque parece estar carregado com os tipos de moléculas de carbono que podem ter fornecido os blocos de construção da vida na Terra. Mas eles também o escolheram em parte porque Bennu é conhecido como um asteróide próximo à Terra. Sua órbita cruza a da Terra e, assim que foi descoberta em 1999, os cientistas planetários puderam ver que ela representava um perigo potencial para o nosso planeta.

Mas um perigo maior pode vir dos asteróides ainda não vistos. Johnson disse que cerca de 40% dos asteróides próximos à Terra do tamanho de Bennu ainda não foram encontrados.

Se um asteróide tivesse probabilidade de colidir com a Terra, a humanidade poderia tentar desviá-lo para uma órbita que não atingisse o planeta. A NASA está realizando um experimento usando essa técnica com um asteróide chamado Didymos em 2022, enviando a espaçonave Double Asteroid Redirect Test para tirá-la de sua órbita. A espaçonave deve ser lançada ainda este ano.

Johnson disse que se houvesse décadas de aviso prévio, tal deflexão funcionaria para um asteróide errante do tamanho de Bennu, embora necessitasse de vários impactadores.

© 2021 The New York Times Company
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