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Bilionários espaciais dão alarme com ausência de supervisão de segurança

Os bilionários que explodiram no espaço nas últimas semanas o fizeram com estilo. Jeff Bezos, da Blue Origin, usava um chapéu de cowboy após o pouso e Richard Branson usava um macacão azul da Virgin Galactic que ele chamou de “sexy”.

Para alguns dos maiores especialistas mundiais em segurança para viagens espaciais, algo mais se destacou: nenhuma das empresas equipou os passageiros de suas espaçonaves com roupas de pressão para protegê-los de uma descompressão rápida fora da atmosfera terrestre.

Esses trajes são exigidos pela NASA e outras nações como resultado de lições aprendidas com dificuldade em acidentes fatais, mas esses padrões não se aplicam às empresas que competem para comercializar o espaço, incluindo voos turísticos. O Congresso isentou tais empreendimentos nos Estados Unidos de qualquer supervisão federal de segurança para tripulações.

“A realidade é que quando você vai para o espaço, você não se veste com coisas bonitas, você se veste com as coisas certas”, disse Tommaso Sgobba, um ex-funcionário da Agência Espacial Europeia que é diretor executivo da Associação Internacional para o Avanço do Espaço Segurança.

O sucesso de dois lançamentos privados no espaço humano no mês passado sobrecarregou a indústria de lançamentos comerciais dos EUA, e seus defensores dizem que a falta de regras é um componente chave para o ritmo acelerado de inovação e deve ser ampliado.

A indústria “está em seus primeiros dias, e mais tempo é necessário para ter discussões informadas sobre como deve ser a estrutura regulatória no futuro para apoiar o voo espacial humano”, disse Mike Moses, presidente de missões espaciais e segurança da Virgin Galactic, aos legisladores em uma audiência no início deste ano.

Mas Sgobba e outros dizem que é hora de acabar com as restrições à supervisão governamental de uma empresa que é notoriamente arriscada. Foguetes são semelhantes a bombas gigantes que se mostraram difíceis de controlar com alta confiabilidade, e o ambiente hostil do espaço deixa pouca margem para erro.

Houve 379 voos humanos para o espaço pelos Estados Unidos desde o início dos anos 1960, quatro dos quais terminaram em acidentes fatais, de acordo com George Nield, um consultor da indústria que dirigiu o escritório da Administração Federal de Aviação supervisionando lançamentos comerciais por 10 anos até 2018. Isso significa havia cerca de 1% de chance de falha.

A FAA examina os aplicativos de lançamento para garantir que um acidente não prejudique o público em solo ou na passagem de aeronaves. Como parte disso, ele analisa a confiabilidade dos foguetes e espaçonaves, mas o Congresso proibiu a agência de estabelecer quaisquer regras para proteger os ocupantes.

A Unidade VSS da Virgin Galactic pousa após um voo de teste suborbital em 2018. | AFP-JIJI

Virgin and Blue Origin não respondeu aos pedidos de comentários. A moratória sobre supervisão de segurança, que começou em 2004 e foi estimulada por milhões de dólares em lobby, se estende pelo menos até 2023.

Sgobba, Nield e outros dizem que a moratória perdeu sua utilidade. Além do mais, eles temem que uma catástrofe em um dos voos possa paralisar a florescente indústria por anos.

“É hora, acredito, de atualizar nossa estrutura regulatória de voos espaciais humanos”, disse Nield.

Sgobba, Nield e vários outros líderes governamentais e funcionários da indústria privada escreveram uma proposta há dois anos pedindo a criação de um instituto quase governamental para definir padrões mínimos com base nas lições aprendidas durante décadas de viagens espaciais.

Os legisladores não hesitaram em estender a moratória sobre segurança no passado e o setor tem aliados poderosos no Congresso, mas alguns estão pedindo mudanças. “Com o turismo espacial decolando, acredito que não devemos mais amarrar as mãos da agência responsável pela supervisão da segurança”, disse o deputado Peter DeFazio, democrata de Oregon que é presidente do Comitê de Transporte e Infraestrutura da Câmara.

As empresas espaciais comerciais insistem em que o que chamam de “período de aprendizado” foi fundamental para a rápida expansão e deve ser estendido. As empresas seguem extensas medidas de segurança e impor regras seria muito restritivo e prejudicaria a inovação, dizem eles.

“Se todos os veículos devem ser regulamentados da mesma maneira, isso basicamente limita as características de design desses veículos”, disse Karina Drees, presidente da Federação de Voo Espacial Comercial. Os membros do grupo incluem Blue Origin, Virgin Galactic e dezenas de outras empresas.

Supervisão do Congresso

As empresas começaram a desenvolver seus próprios padrões voluntários mínimos, disse a Federação. As empresas e o grupo comercial que as representa gastaram US $ 9,78 milhões em lobby desde 2011, de acordo com o site da OpenSecrets.

Em seu vôo de 20 de julho, a Blue Origin transportou um holandês de 18 anos cujo pai pagou uma quantia não revelada à empresa em um leilão e a Virgin Galactic anunciou que aumentou os preços de suas breves incursões às periferias do espaço para US $ 450.000. A Space Exploration Technologies Corp. de Elon Musk está planejando seus próprios empreendimentos comerciais de transporte de pessoas.

Por décadas, apenas a NASA e os militares supervisionaram os lançamentos espaciais. O governo criou um escritório para revisar as operações comerciais em 1984, primeiro sob o Departamento de Transporte e depois com a FAA.

A FAA publicou “práticas recomendadas” que as empresas podem seguir para medidas de segurança. A agência também exige que todos os participantes assinem um termo de responsabilidade antes de voar, dizendo que entendem os riscos da espaçonave e que ela não é certificada pelo governo.

A indústria de lançamento comercial cresceu exponencialmente nos últimos anos. Em maio, a FAA supervisionou o 400º lançamento. Depois de apenas um em 2011, houve um recorde de 39 em 2020 e a agência está a caminho de quebrar esse recorde este ano com 37 já.

A grande maioria foi usada para expandir redes de satélites e transportar outros bens para o espaço, e isso cria riscos mínimos para os humanos. Mas os voos comerciais que transportam pessoas estão prestes a dar um salto.

Desastres de ônibus

Além de Blue Origin e Virgin Galactic, a cápsula Dragon da SpaceX transportou astronautas da NASA para a Estação Espacial Internacional e a empresa vendeu assentos para o bilionário Jared Isaacman para um lançamento em 15 de setembro. Axiom Space Inc. do Texas fechou contrato com A SpaceX transportará tripulações privadas já em janeiro, com outros voos a seguir.

A Boeing Co. e a Sierra Nevada Corp. também estão desenvolvendo espaçonaves que poderiam ser usadas para transportar pessoas para alugar.

Não há como negar as conquistas tecnológicas dos lançamentos recentes de foguetes, mas o histórico de segurança de longo prazo é preocupante. Dois dos acidentes mais mortais ocorreram no ônibus espacial, matando 14 pessoas, de suas 135 missões.

Um acidente de vôo comercial ocorreu em um vôo de teste em 31 de outubro de 2014, do que se tornaria a Unidade VSS da Virgin Galactic. Enquanto a nave estava acelerando, um piloto de teste acidentalmente acionou um interruptor ativando um dispositivo usado para desacelerar e estabilizá-la na descida, fazendo com que a nave se partisse.

O National Transportation Safety Board, que investiga acidentes espaciais civis, detectou falhas generalizadas de segurança na empresa que estava construindo o navio. Os designers não previram que erros humanos básicos poderiam ocorrer, disse o NTSB.

Richard Branson fala depois de voar para o espaço a bordo de um navio da Virgin Galactic em 11 de julho. AFP-JIJI

Segredos de design

Branson disse que a investigação tornou sua empresa “mais segura e melhor”, e a Virgin assumiu a construção do veículo. A indústria “respondeu imediatamente e de forma abrangente” às recomendações do NTSB, disse Drees.

Como não há padrões de segurança e as empresas privadas projetam seus veículos em grande parte por trás de um véu de sigilo, é difícil saber quais proteções existem, disse Sgobba.

Ele citou a falta de processos pressurizados nos últimos lançamentos como a única indicação das práticas que estão seguindo. A NASA, a Rússia e a Europa exigem que os astronautas usem trajes pressurizados para as fases arriscadas do voo como backup no caso de um navio perder a pressão do ar. Três tripulantes russos morreram em 1971 quando a Soyuz 11 perdeu pressão.

Os projetistas têm várias proteções para evitar tais contratempos, mas as consequências do fracasso são tão terríveis que os operadores espaciais veteranos acreditam que os trajes fazem sentido durante o lançamento e a reentrada, disse Sgobba.

A SpaceX e a Boeing, que estão lançando astronautas da NASA e precisam seguir os extensos padrões de segurança da agência, estão usando roupas de pressão.

Nield disse que pode ser possível para as empresas justificarem voar sem os trajes pressurizados. Usá-los requer treinamento extensivo e eles podem criar seus próprios riscos, disse ele.

A chave é que as empresas sigam as medidas básicas de segurança aprendidas em mais de seis décadas de viagens espaciais humanas, disse ele. Isso inclui medidas como revisões de segurança rigorosas, auditorias independentes e compartilhamento de lições de segurança.

“Recostar-se e esperar que as coisas corram bem provavelmente não é uma estratégia razoável a longo prazo”, disse Nield. “Vamos descobrir como fazer isso para que a indústria possa ser segura e bem-sucedida.”

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