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O mundo pode nunca alcançar imunidade coletiva contra COVID-19

Com o aumento do COVID-19 no ano passado, governos em todo o mundo elogiaram a esperança de imunidade coletiva, uma terra prometida onde o vírus parou de se espalhar exponencialmente porque um número suficiente de pessoas estava protegido contra ele. Isso agora parece uma fantasia.

O pensamento era que a pandemia diminuiria e então desapareceria principalmente quando uma parte da população, possivelmente 60% a 70%, fosse vacinada ou apresentasse resistência por meio de uma infecção anterior. Mas novas variantes como o delta, que são mais transmissíveis e que, em alguns casos, evitam essas proteções, estão movendo a barreira da imunidade do rebanho para níveis quase impossivelmente altos.

A variante delta está estimulando surtos cada vez maiores em países como os Estados Unidos e o Reino Unido, que já foram afetados pelo vírus e, presumivelmente, têm alguma medida de imunidade natural, além de taxas de vacinação de mais de 50%. Também está atingindo nações que até agora conseguiram manter o vírus quase totalmente afastado, como Austrália e China.

Este mês, a Infectious Diseases Society of America estimou que o delta havia empurrado o limite de imunidade do rebanho para bem mais de 80% e possivelmente perto de 90%. Autoridades de saúde pública como Anthony Fauci geraram polêmica mudando as metas no ano passado, aumentando o número de pessoas que precisam de proteção antes de atingir a imunidade coletiva. Enquanto isso, a hesitação da vacina e os problemas de fornecimento significam que a maioria dos países não chegará nem perto dos números originais.

“Será que vamos conseguir imunidade coletiva? Não, muito improvável, por definição ”, disse Greg Poland, diretor do Vaccine Research Group da Mayo Clinic em Rochester, Minnesota.

Mesmo uma taxa de vacinação de até 95% não seria suficiente, disse ele. “É uma corrida pescoço a pescoço entre o desenvolvimento de variantes cada vez mais transmissíveis, que desenvolvem a capacidade de escapar da imunidade, e as taxas de imunização”.

A natureza também não vai resolver o problema. Não está claro por quanto tempo a imunidade natural obtida pela sobrevivência de COVID-19 vai durar e se ela será eficaz no combate a novas cepas. Variantes futuras, incluindo algumas que poderiam escapar da imunidade de forma ainda mais eficiente do que o delta, levantam questões sobre como – e quando – isso acabará.

“Se fosse tão simples como pegar a infecção uma vez significa que você está imune para o resto da vida, isso seria ótimo, mas não acho que seja o caso”, disse SV Mahadevan, diretor do South Asia Outreach no Center for Asian Health Research e Educação no Stanford University Medical Center. “Esse é um problema preocupante.”

Já há sinais de que algumas pessoas e alguns lugares – como o Brasil e outros países da América do Sul – estão sendo agredidos pela segunda vez por novas cepas.

Sem imunidade coletiva, o vírus pode durar décadas de alguma forma, possivelmente forçando as nações mais poderosas do mundo a ajustar suas estratégias divergentes na abertura de fronteiras e economias.

Países como a China, que seguiram políticas rígidas de “COVID-19-zero” na tentativa de eliminar todas as infecções, podem eventualmente ter que considerar uma postura mais flexível. Outros, como os EUA e o Reino Unido, que se abriram apesar de um ressurgimento do vírus, correm o risco de infecção após onda.

As vacinas até agora não foram a solução rápida que alguns esperavam. Israel, um dos países mais vacinados do mundo, já começou a administrar vacinas de reforço, em meio a evidências de que as vacinas atuais não estão oferecendo a proteção que se esperava.

As vacinas mais poderosas, incluindo as injeções de mRNA da Pfizer Inc., BioNTech SE e Moderna Inc., tornariam mais fácil obter altos níveis de imunidade, uma vez que são muito eficazes. No entanto, infecções revolucionárias são possíveis até mesmo com essas injeções. Os benefícios de outras abordagens, incluindo aquelas feitas pelos fabricantes de vacinas da China, AstraZeneca PLC e Johnson & Johnson, podem oferecer ainda menos proteção.

A imunidade do rebanho é uma coisa real, protegendo grande parte do mundo contra as ameaças virais do sarampo à poliomielite. Os cientistas acreditam que ele ajudou a erradicar a varíola. Ter isso como meta provavelmente ajudou o mundo a adotar medidas como o uso de máscaras e o distanciamento social. Mas também criou uma narrativa falsa.

“O foco na imunidade de rebanho, em minha opinião, tem sido bastante prejudicial”, disse William Hanage, epidemiologista e especialista em dinâmica de doenças transmissíveis na Escola de Saúde Pública Harvard TH Chan. “Ele apresenta às pessoas uma visão irreal de como a pandemia chega ao fim e não explica a evolução do vírus ou a natureza da doença nas reinfecções.”

Alguns países aprenderam as deficiências da imunidade de rebanho da maneira mais difícil. O primeiro-ministro do Reino Unido, Boris Johnson, planejou originalmente usá-lo como uma abordagem primária para COVID-19, sugerindo que alguns de seus constituintes poderiam “levar na hora” com infecções naturais antes que a magnitude dos danos se tornasse aparente.

Outros agora estão jogando a toalha, com a Indonésia liderando mais vocalmente. A quarta nação mais populosa do mundo determinou que seria impossível deter o vírus, mesmo que todos no país estivessem imunizados. Está redobrando seus esforços para promover o uso de máscaras e o distanciamento social, enquanto continua a aumentar sua taxa de vacinação.

Enquanto isso, Cingapura e Austrália estão abrindo vagarosamente, prometendo que o farão assim que atingirem níveis de vacinação suficientemente altos.

Apesar das evidências de que será difícil ou impossível alcançar a imunidade coletiva, muitos funcionários da saúde pública não estão dispostos a desistir dela. Os governos em todo o mundo estão se concentrando na ampliação dos programas de inoculação.

No entanto, a abordagem individualista de muitos países e a escassez de vacinas estão contribuindo para o problema global. O risco permanecerá para todos, enquanto qualquer nação estiver enfrentando surtos massivos.

É improvável que o mundo deixe a pandemia para trás até 2022, dizem os especialistas. Esse alvo pode ser empurrado para trás se o vírus montar outra metamorfose para se tornar ainda mais transmissível ou ainda melhor para escapar da resistência.

Há esperança de novas vacinas e outras abordagens que possam interromper a transmissão de forma mais dramática, mas nenhuma delas está em testes em humanos ainda. Passarão alguns anos até que isso seja uma possibilidade real.

Independentemente disso, o fim pode não vir com a imunidade do rebanho. Em vez disso, o vírus tem uma grande probabilidade de permanecer consolidado globalmente, causando surtos que, esperançosamente, são mitigados em parte por vacinações, mascaramento e outras intervenções.

“Delta não é algo que seremos capazes de erradicar”, disse Hanage. “Até mesmo o alfa teria sido difícil. No entanto, com imunidade suficiente, idealmente alcançada pela vacinação, podemos esperar que se torne uma doença muito mais branda. ”

A gripe espanhola de 1918 pode mostrar como o COVID-19 poderia funcionar, disse a Mayo Clinic Poland. É provável que as variantes continuem a surgir, forçando o uso de reforços ou imunizações de rotina, direcionadas às cepas mais novas.

“Então, se tivermos sorte, o que provavelmente acontecerá é que isso se tornará algo mais parecido com a gripe, onde sempre a teremos”, disse Poland. “Vai ficar mais sazonal, assim como os coronavírus que já estão circulando, e só teremos que continuar imunizando”.

Se as coisas acontecerem como uma gripe, o mundo pode ter alguma versão do COVID-19 daqui a cem anos.

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