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As apostas esportivas estão passando por outra mudança sísmica

A indústria global de apostas esportivas tem sido caracterizada nos últimos cinco anos por crescimento e consolidação em partes iguais.

A receita das cinco maiores empresas triplicou, impulsionada pelo crescimento de 70% na receita da indústria e um aumento de 80% na concentração, ou aquelas cinco empresas comprando rivais menores. Na semana passada, o patrocinador da Barstool Sports, Penn National Gaming Inc., concordou em comprar a Score Media & Gaming Inc. por cerca de US $ 1,74 bilhão. Esta semana, a DraftKings Inc. concordou em comprar a Golden Nugget Online Gaming Inc. por cerca de US $ 1,56 bilhão. Por quanto tempo essa tendência vai continuar e para onde ela vai levar?

Temos um paralelo histórico para o que está acontecendo. No início do século 20, as apostas esportivas nos Estados Unidos eram um negócio estritamente local. Mas com o fim da Lei Seca em 1933, os empreendimentos criminosos que a lei criou tiveram que encontrar novas fontes de receita e se voltaram para as drogas, a prostituição e o jogo. Ao longo das duas décadas subsequentes, as apostas locais deram lugar a uma única organização nacional citando uma “linha de Vegas” unificada em todos os lugares. Os corretores locais tornaram-se tomadores de pedidos dos franqueados.

O negócio mudou completamente. As casas de apostas locais citaram probabilidades, como 3 para 1 em um azarão, e assumiram o risco. Os interesses criminosos mudaram para pontos de propagação (inventados pelo matemático Charles McNeil da Universidade de Chicago na década de 1940). Todas as apostas foram até dinheiro (menos um spread chamado “vigoroso”), mas se você apostar no azarão, ele terá pontos adicionados, e se você apostar em um favorito, o spread de pontos será subtraído. O crime organizado combinou as apostas de ambos os lados, de modo que obteve lucro igual em todos os resultados. Esse sistema durou até que os promotores federais quebraram o monopólio do crime organizado no final dos anos 1970.

As apostas esportivas são uma indústria com grandes economias de escala. Uma operação maior significa mais capacidade de equilibrar riscos e diversificar longe de riscos desequilibrados. Ele permite que as empresas se concentrem no “valor vitalício” de um cliente, em vez de competir em um mercado comoditizado para solicitar apostas. Apenas as maiores empresas possuem os recursos financeiros, legais e de lobby necessários para satisfazer os reguladores. As inovações desenvolvidas para um mercado podem ser ampliadas de forma rápida e eficiente para todos os clientes.

Todos os principais concorrentes globais de hoje são combinações de casas de apostas tradicionais – como a Paddy Power ou Golden Nugget do Reino Unido – com inovadores de tecnologia como Betfair ou DraftKings. (Paddy Power e Betfair são propriedade da Flutter Entertainment PLC, que fundiu seus negócios nos Estados Unidos com a FanDuel em 2018.) Nenhuma empresa pura de qualquer tipo conseguiu se tornar um jogador importante.

Dado o número limitado de casas de apostas tradicionais grandes e bem-sucedidas, espero que isso signifique que a indústria continuará a ser dominada pelos grandes jogadores de hoje, aumentada pelas aquisições de casas de apostas menores, sem escala para permanecer lucrativas e novas empresas inovadoras que rapidamente atingiram um teto devido à regulamentação. (O único outro cenário plausível é uma nova empresa composta por executivos experientes de grandes empresas existentes, apoiados por capital de risco.)

Isso mudará o negócio das apostas esportivas tão fundamentalmente quanto a aquisição da máfia nas décadas de 1940 e 1950. O limite final para a receita das apostas esportivas é a quantia que os clientes estão dispostos a perder, que nem mesmo uma empresa monopolista pode influenciar.

Em um mercado competitivo e desorganizado de jogos de azar esportivos, o truque é ser ágil o suficiente para obter muitas apostas favoráveis. Mas se a indústria se consolidar em um oligopólio global, como eu espero, o jogo muda para atrair e reter clientes valiosos para toda a vida, e mantê-los perdendo apenas o suficiente para alimentar a receita, sem perder tanto a ponto de desistir ou causar problemas.

Uma tática particular que pode fazer os reguladores hesitarem é subsidiar as apostas de jovens com probabilidade de ser bem-sucedidos – estudantes universitários, por exemplo, ou filhos de pais ricos – na esperança de ordená-los nas décadas posteriores (uma estratégia que provou ser vencedora em negócio de corretagem).

O jogo está entre as atividades recreativas humanas mais antigas e universais, mas o jogo comercial por dinheiro tem apenas alguns séculos. A empresa e as atitudes do governo em relação a ela passaram por mudanças sísmicas periódicas. Estamos no meio de um hoje.

Aaron Brown é ex-diretor administrativo e chefe de pesquisa de mercado financeiro da AQR Capital Management. Ele é o autor de “The Poker Face of Wall Street”. Ele pode ter interesse nas áreas sobre as quais escreve.

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