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Dois sobreviventes de agressão sexual estimulam a reviravolta na arbitragem do Airbnb

Para Sherry Dooley, o anúncio recente do Airbnb Inc. de que não forçaria mais os hóspedes a uma arbitragem confidencial para resolver reivindicações de agressão sexual foi perturbador. Para Natalie White, isso significa que ela pode ter seu dia no tribunal.

Ambas as mulheres entraram com ações judiciais contra a empresa nos últimos meses, alegando que foram abusadas sexualmente dentro de propriedades alugadas pelo Airbnb.

Dooley, uma trabalhadora de 55 anos de um food truck de Oregon, diz que foi estuprada por um intruso em um apartamento em Colima, México, em 2019. White, uma estudante de medicina de 23 anos de Nova Jersey, diz que foi atacada por um anfitrião que tentou arrancar suas roupas em Los Angeles no ano passado.

As mulheres decidiram falar publicamente pela primeira vez para pedir à empresa que remova uma cláusula de arbitragem forçada de longa data em seus termos de serviço de 10.000 palavras, que nenhuma delas disse ter conhecimento quando usaram a plataforma. Eles disseram que a arbitragem silenciaria suas vozes e manteria a questão da agressão sexual nas listagens do Airbnb escondida.

A Airbnb disse em 13 de agosto, após ser informada das declarações das mulheres, que mudaria seus termos de serviço neste outono para não exigir mais arbitragem em casos envolvendo agressão sexual ou assédio sexual de hóspedes e anfitriões. Ele também disse que não aplica a política desde janeiro de 2019, embora não tenha feito nenhum anúncio na época ou alterado os termos de serviço que seus 150 milhões de usuários devem aceitar para se registrar no site.

O fato de a empresa ter dito que parou de usar a cláusula compromissória em casos de abuso sexual dois anos atrás foi uma surpresa para Dooley. Ela concordou em transferir seu processo para arbitragem em setembro passado, depois que um advogado da empresa ameaçou entrar com uma ação judicial exigindo os termos do serviço.

“Isso meio que me deixa com raiva”, disse Dooley. “Parece uma confusão, e sou eu quem fica preso no meio, sendo retraumatizado repetidamente.”

O anúncio foi feito após uma investigação da Bloomberg Businessweek sobre crimes violentos, incluindo estupros, nas listagens do Airbnb. Essa história destacou até que ponto a empresa de compartilhamento de casas irá para manter tais incidentes silenciosos – às vezes gastando milhões de dólares em pagamentos de acordos e usando a cláusula de arbitragem vinculativa em seus termos de serviço para impedir os usuários de entrar com ações por danos no tribunal. Apenas um caso relacionado a agressão sexual foi movido contra o Airbnb nos tribunais dos Estados Unidos, concluiu a investigação, após uma revisão de casos estaduais e federais disponíveis eletronicamente desde a fundação da empresa em 2008.

Ben Breit, porta-voz do Airbnb, se recusou a comentar sobre por que a empresa esperou até o início deste mês para anunciar que atualizaria seus termos de serviço para refletir a mudança de política. Ele disse que as agressões sexuais nas listagens do Airbnb são “extremamente raras”.

O uso de arbitragem forçada se tornou um ponto crítico na América corporativa nos últimos anos. A prática foi estabelecida há quase um século como uma forma de as empresas resolverem conflitos sem entupir os tribunais. Na década de 1990, ele se expandiu para incluir disputas de consumidores e funcionários. Os defensores dizem que é uma maneira mais rápida e barata de resolver disputas do que por meio dos tribunais. Os críticos dizem que favorece as empresas porque elas estabelecem os termos e os resultados são secretos.

A arbitragem é “uma das formas pelas quais as grandes corporações exercem poder e controle sobre os sobreviventes”, disse Latifa Lyles, vice-presidente de defesa e iniciativas de sobreviventes da organização antiassédio Time’s Up.

Algumas empresas se distanciaram da arbitragem obrigatória durante o movimento #MeToo. A partir de 2017, a Microsoft Corp., Google, Facebook Inc. – e Airbnb – removeram os requisitos de arbitragem vinculativos para alegações de agressão sexual e assédio sexual apresentadas por funcionários. A Uber Technologies Inc. e a Lyft Inc. foram ainda mais longe, mudando seus termos de serviço para permitir que passageiros e motoristas apresentassem tais casos no tribunal.

A mudança do Uber ocorreu em maio de 2018, depois que 14 mulheres que alegaram ter sido abusadas sexualmente por motoristas da empresa escreveram uma carta ao conselho pedindo o direito de entrar com ações judiciais. O diretor jurídico, Tony West, disse que não foi uma decisão fácil. “Sabíamos, ao tomar essas medidas, que estávamos assumindo um risco legal”, disse ele em uma entrevista no início deste mês.

O Uber atualizou seus termos de serviço para refletir a mudança porque “queríamos deixar absolutamente claro que estávamos falando sério”, disse West. As empresas precisam ser “muito públicas e francas” sobre isso para comunicar aos sobreviventes que eles têm o direito de processar.

Jeanne Christensen, uma advogada da Wigdor LLP que representou as 14 mulheres, disse que esperava que, depois que o Uber fizesse a mudança, que o Airbnb de seus pares em economia compartilhada fizesse o mesmo. O modelo de negócios do Airbnb, como o do Uber, é amplamente baseado em estranhos que se encontram online e confiam uns nos outros o suficiente para trocar dinheiro e se conectar offline.

O Airbnb diz que fez o mesmo em 2019. Simplesmente não contou a ninguém, incluindo sua própria equipe de segurança, o grupo interno de elite que lida com agressões sexuais e crimes violentos dentro das listas de plataformas, de acordo com dois ex-agentes de segurança. Um deles, um ex-policial que trabalhou na empresa de maio de 2018 a julho de 2020, disse que levantou preocupações sobre o uso de arbitragem forçada com a administração em várias ocasiões. Ele disse que não tinha ideia que o Airbnb havia parado de usar a cláusula de arbitragem em casos de agressão sexual em 2019.

Uma ação judicial de Sherry Dooley, que afirma ter sido estuprada enquanto estava em uma propriedade do Airbnb no México, diz que nem o Airbnb nem o anfitrião investigaram adequadamente a segurança da propriedade. | REUTERS

Nem Dooley ou seu advogado. Dooley disse que usou o Airbnb para alugar a unidade de cima de uma casa de dois andares em Colima, na costa central do Pacífico do México. A propriedade teve avaliações cinco estrelas e foi operada por um superhost, um emblema de honra que a empresa concede aos seus anfitriões mais experientes e confiáveis.

Dooley estava dormindo no apartamento quando um homem subiu uma escada externa sem portão e entrou por uma janela que ela disse não estar trancada corretamente. O intruso ameaçou esfaqueá-la com um garfo, tentou sodomizá-la e “de forma brutal, estuprada repetidamente e à força”, de acordo com o processo movido por Dooley contra o Airbnb e o anfitrião em um tribunal estadual do Oregon em maio de 2020.

O processo diz que nem o Airbnb nem o anfitrião investigaram adequadamente a segurança da propriedade. Ele diz que a empresa, que se autopromove como uma plataforma segura, deveria saber que suas “alegações sobre segurança eram enganosas e uma deturpação da verdade”.

Horas depois do ataque, Dooley disse, ela pesquisou “Airbnb e estupro” no Google e nada apareceu. Então, ela enviou um e-mail para o CEO do Airbnb, Brian Chesky, contando a ele o que havia acontecido e pedindo ajuda. Um representante da equipe de segurança entrou em contato logo em seguida, oferecendo-se para reembolsar o custo da viagem, pagar o voo para casa e cobrir quaisquer despesas de saúde ou aconselhamento, disse ela.

Ninguém foi preso e a polícia local ainda está investigando, de acordo com a advogada mexicana de Dooley, Maria Del Carmen Mata Magallanes. O Airbnb desativou o anúncio, mas não proibiu o anfitrião porque “ele não é acusado de transgressão”, disse Breit, o porta-voz da empresa. Um advogado do anfitrião não respondeu a um pedido de comentário.

Quatro meses depois que o processo foi aberto, e mais de um ano depois que o Airbnb disse que parou de aplicar a cláusula de arbitragem em casos de agressão sexual, um advogado que representa a empresa disse que Dooley teve que levar o assunto à arbitragem.

“Para ser claro, a posição do Airbnb é que seu cliente deve arbitrar suas reivindicações”, escreveu Klarice Benn, advogada do Abbott Law Group em Portland, Oregon, ao advogado de Dooley, Robert Callahan, em setembro passado, de acordo com um e-mail visto pela Bloomberg.

Benn ameaçou apresentar uma moção para obrigar a arbitragem se Dooley não concordasse com a ação. Dooley concordou em transferir o caso para arbitragem.

Agora, Callahan disse, ele e seu cliente se sentem “enganados e enganados”. Para ele, a mensagem da empresa foi clara.

“Tudo o que o Airbnb fez por meio de seu advogado foi percebido como bloqueando nosso acesso aos tribunais e nos levando à arbitragem”, disse Callahan. Ele disse que a empresa está usando um “discurso duplo orwelliano” quando afirma que não aplica a cláusula de arbitragem no tribunal desde janeiro de 2019. “Eles não podem dizer antecipadamente que mudaram isso quando suas ações são exatamente o oposto.”

Benn não respondeu aos e-mails e o Airbnb se recusou a comentar sobre como lidou com o caso.

Com seu processo encaminhado para arbitragem, as reivindicações de Dooley, como aquelas contra muitos outros provedores de serviços online, nunca serão ouvidas no tribunal. “Quando cliquei nesses termos de serviço, não tinha ideia de que estava removendo meus direitos”, disse ela.

Nem White. Ela processou o Airbnb no mês passado no Tribunal Superior em Los Angeles, bem como o anfitrião que alugou um apartamento de um quarto para ela, alegando que ela foi abusada sexualmente lá em fevereiro de 2020. White, que mora em Atlantic City, New Jersey, diz que ela ação judicial em que o anfitrião, um ator chamado Zafer Alpat, invadiu o apartamento quando ela estava fazendo as malas para ir embora, prendeu-a, beijou-a e beijou-a enquanto ela resistia.

Alpat foi preso e acusado de agressão por cometer um crime e uma falsa prisão com violência. Ele se declarou inocente de ambas as acusações e enfrenta uma audiência preliminar no mês que vem, de acordo com o Gabinete do Procurador do Condado de Los Angeles. Alpat não quis comentar por causa do litígio pendente, disse seu advogado Daniel Titkin por e-mail.

White disse em um comunicado enviado por seu advogado, Greg Kirakosian, que alugou um quarto pelo Airbnb acreditando que era seguro fazê-lo. “Infelizmente, eu não poderia estar mais errada”, disse ela no comunicado, que foi escrito antes de a empresa anunciar sua mudança de política.

A arbitragem privada está “silenciando minha voz e também as vozes de outras vítimas”, escreveu White. “Eu imploro, não silencie nossas histórias e nossa busca por justiça.”

Kirakosian elogiou o Airbnb por ouvir o apelo de White. Mas ele disse que a empresa precisa ir mais longe.

“Nosso objetivo final”, disse ele por e-mail, “é que o Airbnb faça mudanças fundamentais em suas políticas de prevenção e proteção contra agressão sexual”.

Breit, o porta-voz do Airbnb, disse que a empresa trabalhou duro para apoiar White depois que ela estendeu a mão. Ele disse que o anfitrião, que levantou bandeiras vermelhas por limpeza e conflitos de personalidade com convidados anteriores, foi impedido de entrar na plataforma. Quanto ao processo, disse Breit, a escolha de arbitrar ou não será deixada para ela.

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