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Liberdade para nadar: refugiado afegão compete nas Paraolimpíadas de Tóquio

Na primeira vez que Abbas Karimi pulou em uma piscina, a água trouxe um novo alívio do calor de Cabul.

Para Karimi, 24, que nasceu sem braços, a piscina também conferiu uma sensação de liberdade e proteção. À medida que avançava rapidamente de um colete salva-vidas para vencer corridas, ele descobriu um lugar onde poderia se destacar e transcender o bullying que experimentou.

A natação também impulsionou Karimi, que é um dos seis atletas que competem pela Seleção Paraolímpica de Refugiados em Tóquio, a fugir do Afeganistão quando tinha 16 anos. Depois de vencer um campeonato nacional em sua terra natal, ele ansiava por treinar para competições internacionais sem o medo diário da guerra e terrorismo.

“Eu precisava estar em um lugar onde pudesse estar seguro e continuar treinando e ser um campeão paraolímpico”, disse ele em uma entrevista no início deste mês no Zoom. “Quando saí do Afeganistão, isso estava comigo, aquela ideia do que vou ser.”

Oito anos depois de Karimi escapar do Afeganistão, ele liderou o desfile de nações no estádio na cerimônia de abertura das Paraolimpíadas na noite de terça-feira como um dos dois porta-bandeiras do time de refugiados.

Como o caos em torno da tomada do Afeganistão pelo Taleban impediu a delegação paraolímpica do país de voar para Tóquio, Karimi pode ser o único atleta afegão a competir nos Jogos. Dois paraolímpicos afegãos fizeram parte de um grupo de mais de 50 atletas que foram evacuados de Cabul e viajaram para a Austrália esta semana, mas os organizadores não disseram se eles vão competir em Tóquio.

Karimi é um dos milhões que fugiram da violência no Afeganistão muito antes da crise atual. De acordo com o Alto Comissariado das Nações Unidas para Refugiados, um total de 2,2 milhões de refugiados afegãos registrados estão apenas no Irã e no Paquistão.

Em 2013, um dos irmãos mais velhos de Karimi o levou ao Irã e o colocou em contato com um grupo que estava viajando para a Turquia. Ao longo de três dias e noites, eles caminharam ou foram arrumados em caminhões para atravessar montanhas a caminho da fronteira.

Uma vez na Turquia, Karimi mudou-se entre quatro campos de refugiados diferentes, quase um por ano. Ele estava determinado a continuar nadando, às vezes pegando um ônibus duas vezes por dia, uma hora em cada sentido, para uma piscina onde pudesse treinar.

No Afeganistão, ele começou a nadar nado livre e nado peito, mas seus treinadores na Turquia o convenceram a aprender a batida de perna de golfinho para que ele pudesse nadar borboleta.

“É uma das braçadas mais difíceis da natação”, disse ele. “Mas a única maneira de nadar mais rápido e me tornar um campeão era a borboleta.”

Com a competição internacional como objetivo, Karimi começou a postar no Facebook em busca de apoio para chegar à Paraolimpíada. Pouco depois de chegar à Turquia, ele se conectou com Mike Ives, um treinador de luta e futebol aposentado em Portland, Oregon, que por fim montou uma campanha de cartas que ajudou Karimi a se reassentar como refugiado nos Estados Unidos em 2016.

Karimi morou com Ives em Portland e se juntou a uma equipe de natação do US Masters, o Oregon Reign Masters. Dennis Baker, o treinador principal, reconheceu imediatamente o talento, a determinação e a autossuficiência de Karimi, maravilhado com a agilidade com que ele saiu da piscina sem ajuda. Quando Karimi competiu em seu primeiro campeonato masters do estado do Oregon, “ele marcou muitos pontos para nós”, disse Baker.

Em 2017, Karimi competiu no campeonato mundial de paranado na Cidade do México pela equipe de refugiados e ganhou a medalha de prata nos 50 metros borboleta. Ele e Ives voaram direto para Genebra, onde Karimi participou de uma conferência organizada pela Global Refugee Youth Consultations, da agência da ONU para refugiados.

Ives ensinou Karimi a dirigir; ele passou no teste de licença em sua terceira tentativa. E Karimi fez amizade com outros refugiados afegãos em Portland. Eles o animariam nos treinos e encontros e assistiam a filmes de ação com ele. (Bruce Lee é um ídolo.)

Mas nadar e seus objetivos nunca estiveram longe de sua mente. “Ele gosta de pessoas que falam sobre seus sonhos”, disse Najibullah Tajik, 20 anos. “Se você fala sobre outra coisa que é simplesmente fácil, ele não gosta disso. Ele quer ação. ”

No campeonato mundial de 2019 em Londres, Karimi ficou em sexto lugar nos 50 metros borboleta. Foi um ano difícil para ele, pois seu pai morreu em Cabul logo após o encontro. Karimi disse que seu pai havia sido seu fã mais antigo, dizendo-lhe: “’Você não tem braços, mas se tornou um nadador e agora é alguma coisa’”.

Quando a pandemia atingiu no ano passado, a piscina onde os Reign Masters praticavam foi fechada. Karimi não conseguiu entrar na água por quase quatro meses. Ansioso por continuar treinando, ele se juntou ao assistente técnico da equipe, Allen J. Larson, para procurar piscinas abertas. No início, o único que puderam encontrar estava a uma hora de carro e o horário de funcionamento era limitado.

Durante uma viagem de 10 dias a Folsom, Califórnia, onde nadavam todos os dias, Larson aprendeu com sua irmã, que também é nadadora, sobre um treinador na Flórida, onde as piscinas permaneciam abertas. Alguns e-mails depois e Karimi recebeu um convite para se mudar para Fort Lauderdale para morar e treinar com outro treinador master, Marty Hendrick.

Em Fort Lauderdale, a equipe de treinadores de Hendrick ajudou Karimi a ajustar sua posição corporal para acelerar seus mergulhos fora do bloco de partida, bem como refinar seu chute de golfinho para que ele pudesse usá-lo não só para a borboleta, mas também para o nado costas. “O que descobrimos é que a patada de golfinho de Abbas é significativamente mais rápida do que sua patada de duas pernas”, disse Hendrick. “Portanto, seu nado de costas melhorou muito.”

Após a prática, Hendrick proíbe a conversa de natação de mais de 10 minutos, e os dois assistem a filmes da Marvel juntos, com Hendrick ocasionalmente pressionando pausa para definir uma frase em inglês para Karimi.

“Posso imaginá-lo em um filme da Marvel”, disse Hendrick. “Ele acha que seria um grande vilão. Eu poderia vê-lo como um super-herói, uma espécie de mistura de Aquaman, Superman e Homem-Aranha, com todas as suas habilidades. ”

Depois de um treino em Tóquio no início desta semana, Hendrick disse que queria que Karimi não apenas pensasse em suas esperanças de medalhas, mas também aproveitasse a experiência.

“Ele já é um campeão”, disse Hendrick. “Não há prêmios suficientes pelo que ele fez, mas eu queria que ele gostasse disso, se divertisse com isso.”

O pano de fundo das notícias do Afeganistão é inevitavelmente “muito, muito difícil”, disse Karimi. Ives também está trabalhando para ajudar a trazer um dos irmãos de Karimi, Asghar, de um campo de refugiados na Turquia para os Estados Unidos.

Um dos amigos de Karimi em Portland, Saifullah Tajik, 21, irmão de Najibullah, disse que disse a Karimi que não deveria se concentrar no que está acontecendo em sua terra natal enquanto competia em Tóquio.

“Você trabalha duro desde que o conheço e há tantas coisas acontecendo no Afeganistão”, disse Tajik a um amigo. “Basta manter sua mente clara e focada em sua abordagem.”

Karimi colocou de forma simples no Instagram. Em uma postagem que o mostrava nadando e sorrindo na piscina do Tokyo Aquatics Center, a legenda dizia: “O sonho se tornou realidade”.

© 2021 The New York Times Company
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