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‘Séria preocupação’: Nova variante do coronavírus encontrada na África do Sul levanta alarme

Cientistas na África do Sul estão estudando uma nova variante preocupante do coronavírus recentemente identificada, alimentando temores de que o país possa enfrentar uma quarta onda potencialmente grave que pode se espalhar internacionalmente.

A nova descoberta, chamada B.1.1.529 até que uma carta grega seja atribuída a ela pela Organização Mundial da Saúde, carrega um número invulgarmente grande de mutações e é “claramente muito diferente” das encarnações anteriores, Túlio de Oliveira, um bioinformático professor que dirige instituições de sequenciamento de genes em duas universidades sul-africanas, disse em uma entrevista coletiva na quinta-feira.

“Aqui está uma variante de mutação de grande preocupação”, disse o ministro da Saúde Joe Phaahla no mesmo evento de mídia. “Tínhamos esperança de que pudéssemos ter um intervalo mais longo entre as ondas – possivelmente que duraria até o final de dezembro ou mesmo no próximo ano Janeiro.”

Os virologistas detectaram quase 100 casos ligados à variante no país até o momento, disse Anne von Gottberg, microbiologista clínica e chefe de doenças respiratórias do Instituto Nacional de Doenças Transmissíveis. Funcionários da OMS se reuniram para discutir o vírus, que também foi detectado em Botswana e Hong Kong.

Em Botswana – um vizinho da África do Sul – a nova variante foi detectada em pessoas vacinadas, disse Kereng Masupu, coordenador da Força-Tarefa Presidencial COVID-19, em comunicado.

Na sexta-feira, o governo japonês decidiu endurecer as regras de entrada para a África do Sul e cinco outros países, informou a agência de notícias Jiji. Na sexta-feira, o secretário-chefe de gabinete, Hirokazu Matsuno, disse que a nova variante ainda não foi detectada no Japão e que as amostras de todos os casos positivos são enviadas ao Instituto Nacional de Doenças Infecciosas para análise do genoma.

“Se uma nova variante for detectada no Japão, é importante determinar sua taxa de infecção, se levará a casos mais graves e a eficácia da vacina”, disse ele.

Dois casos da variante foram encontrados em viajantes que chegam a Hong Kong. Foi descoberto que um viajante da África do Sul tinha a variante, enquanto o outro caso foi identificado em uma pessoa colocada em quarentena no quarto de hotel em frente a eles, disse o governo de Hong Kong na noite de quinta-feira. Essa pessoa pode ter sido infectada porque o ar fluiu entre os quartos, de acordo com o governo.

É provável que B.1.1.529 tenha evoluído durante uma infecção crônica de uma pessoa imunocomprometida, possivelmente em um paciente com HIV / AIDS não tratado, disse François Balloux, diretor do UCL Genetics Institute. Com 8,2 milhões de pessoas infectadas com HIV, a maior parte do mundo, os esforços da África do Sul para combater a pandemia do coronavírus têm sido complicados, já que pessoas imunocomprometidas podem abrigar o vírus por mais tempo, dizem os cientistas. Oliveira havia dito anteriormente que a variante beta, uma mutação identificada no ano passado na África do Sul, pode ter vindo de uma pessoa infectada pelo HIV.

As descobertas vêm enquanto vários países europeus lutam contra um aumento renovado no número de casos COVID-19, com hospitais em algumas cidades alemãs começando a sentir a pressão. Os governos estão considerando uma nova rodada de restrições, em grande parte contra os não vacinados, para tentar conter a propagação. A África do Sul está atualmente no nível mais baixo de medidas de bloqueio, embora a nova variante tenha levado o gabinete e o conselho do coronavírus a convocar uma reunião para o fim de semana.

Uma diferença importante é que, embora os países europeus tenham amplamente atingido os níveis de vacinação para uma maioria saudável e adotado as vacinas de reforço, apenas cerca de 35% dos adultos sul-africanos estão totalmente inoculados. O departamento de saúde até mesmo pediu à Johnson & Johnson e Pfizer Inc. para adiar novas entregas devido à queda na demanda.

O resto da África está em uma posição ainda pior, com apenas 6,6% da população do continente totalmente vacinada, disse o Diretor do CDC da África, John Nkengasong, em um briefing virtual. O desafio de garantir o abastecimento deu lugar à falta de procura, com cerca de 45% dos 403 milhões de doses entregues ao continente ainda por administrar, afirmou.

A África do Sul começou a ver um novo aumento no número de casos COVID-19, particularmente na província mais populosa de Gauteng. Foram 2.465 infecções registradas na quinta-feira, ante menos de 900 dois dias antes, com a taxa de positividade – ou a proporção entre casos e testes – subindo para 6,5%.

Quase 2.000 dos novos casos foram detectados no centro que inclui Joanesburgo e Pretória.

A nova variante já responde por 75% dos genomas testados no país, disse Oliveira em um tweet posterior.

Embora o governo tenha optado por um bloqueio muito estrito no início da pandemia em março de 2020, as restrições subsequentes geralmente foram impulsionadas pelas taxas de hospitalização. Uma tática preferida é proibir a venda de álcool, uma vez que poupa os centros de saúde do fardo dos acidentes e brigas relacionados ao álcool.

O surto da nova variante está em um estágio inicial e os estudos estão em andamento, mas as autoridades “esperam, infelizmente, começar a ver pressão no sistema de saúde nos próximos dias e semanas”, disse Oliveira.

O secretário de saúde do Reino Unido, Sajid Javid, fala em Londres na quinta-feira. | AFP-JIJI

Após a notícia da nova variante, o Reino Unido disse que proibirá temporariamente voos da África do Sul e cinco países vizinhos. As restrições de viagem foram chamadas de medida de precaução para manter a disseminação da nova variante sob controle, disse o secretário de Saúde, Sajid Javid. Os seis países africanos serão colocados na lista vermelha do Reino Unido a partir de domingo, exigindo que os viajantes fiquem em quarentena nos hotéis assim que chegarem.

Israel também proibiu viagens dos seis países, junto com Moçambique, outro vizinho da África do Sul, disse o BNO News em um tweet, sem citar a fonte da informação.

“Como parte da nossa vigilância das variantes em todo o mundo, tomamos conhecimento da disseminação de uma nova variante potencialmente preocupante”, disse Javid em um comunicado, acrescentando que a nova cepa está agora sob investigação.

A decisão do Reino Unido é mais um golpe para a indústria aérea, que estava começando a se recuperar de restrições e bloqueios de viagens anteriores, mas agora enfrenta novas restrições e um ressurgimento de vírus em partes da Europa. As medidas anunciadas na quinta-feira marcam a maior mudança nas regras de viagem do COVID-19 do Reino Unido desde que o sistema de semáforos foi reformado no início do outono para facilitar a travessia de fronteira.

De 500 a 700 pessoas diariamente chegam ao Reino Unido via África do Sul em voos, um número que normalmente deverá aumentar nas próximas quatro a seis semanas devido às viagens sazonais.

Além da África do Sul, os países abrangidos pelas novas restrições são Namíbia, Lesoto, Eswatini, Zimbabwe e Botswana.

Nenhum caso da nova variante foi identificado no Reino Unido, disse o departamento de saúde.

“Armados por nossa experiência e compreensão das variantes alfa e delta, sabemos que uma ação precoce é muito melhor do que uma ação tardia”, disse Ewan Birney, vice-diretor geral do Laboratório Europeu de Biologia Molecular, em uma nota informativa do Science Media Center. ” Pode acontecer que esta variante não seja uma ameaça tão grande quanto alfa e delta, mas as consequências potenciais de não agir sobre a possibilidade de que poderia ser são graves. ”

Os especialistas da OMS se reunirão na sexta-feira com autoridades da África do Sul, de acordo com autoridades do Reino Unido. Levará várias semanas para ver o impacto da nova variante nas hospitalizações e mortes e para estudar como ela pode interagir com as vacinas.

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