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COVID-19 mudou a medicina socializada na Grã-Bretanha para sempre

A medicina socializada não entrou em colapso, como alguns previram, durante o COVID-19. O Serviço Nacional de Saúde da Grã-Bretanha foi levado ao limite, mas nunca sobrecarregado. É a fase atual da pandemia que está provando ser o maior teste de estresse.

O sistema está enfrentando atrasos gigantescos em todas as áreas, com o número de pessoas esperando por tratamento se aproximando de 6 milhões. Pacientes que sofrem de artrite incapacitante devem esperar anos por substituições de quadril ou cirurgias no tornozelo em alguns casos. Os hospitais já estão em níveis de pico de ocupação de leitos no inverno. As referências para o rastreamento do câncer caíram de forma preocupante. As taxas de esgotamento entre médicos e enfermeiras britânicos atingiram níveis de emergência. E nem mencione a gripe.

Então, como o Reino Unido sobreviveu aos últimos 20 meses de COVID-19? Um elemento-chave precisa ser reconhecido: o papel do setor privado na prestação de cuidados com financiamento público.

Em um país onde o NHS é considerado uma religião, existe algo levemente blasfemo sobre os cuidados de saúde “privados”. Aproximadamente 10% dos britânicos têm algum tipo de seguro privado, embora tendam a ser principalmente em Londres ou no sul. Hospitais privados , continua a caricatura, atender a poucos ricos, contar com médicos treinados e empregados pelos contribuintes e se especializar em procedimentos de alto volume e margens altas, deixando os casos mais difíceis para o NHS carregado de custos.

Essa narrativa “nós contra eles” não atende às necessidades de saúde do país ou daqueles que prestam assistência. Mas, sussurre, a pandemia pode finalmente estar mudando essas percepções. Mais do que nunca, o público e o privado têm trabalhado juntos. Isso deveria ajuda a enfrentar os desafios que se acumulam no NHS, mas também levará a algumas conversas desconfortáveis ​​sobre os termos e limites dessa parceria.

Privatização crescente

Desde que o governo trabalhista de meados dos anos 2000 buscou introduzir mais competição e escolha na área de saúde, o NHS gastou uma parte de seu orçamento pagando empresas privadas para fornecer serviços de rotina, que vão desde diagnósticos a cirurgias de catarata e próteses de quadril. A compra de cuidados médicos agudos pelo NHS no setor privado aumentou quase seis vezes entre 2003 e 2019, de acordo com estimativas da consultoria de saúde LaingBuisson em um relatório recente. Os hospitais do NHS também prestam cuidados privados: os 10 principais trusts (órgãos administrativos) do NHS ganharam mais de £ 428 milhões ($ 578 milhões) com a receita de pacientes privados em grandes hospitais do NHS em 2019.

Os governos do Reino Unido são tímidos quanto a essa tendência. Sob o título vago de “serviços não pertencentes ao NHS”, as contas sugerem que a provisão privada levou pouco mais de 7% do orçamento de £ 150 bilhões do NHS antes da pandemia. Isso quase certamente subestima o gasto real.

A pandemia pegou esse nível de terceirização e colocou esteróides. Em março de 2020, com o aumento das infecções por COVID-19 e nenhuma visibilidade de como as coisas ficariam, o NHS fechou um acordo com grupos de hospitais independentes para disponibilizar 8.000 leitos, junto com funcionários e equipamentos, para o NHS. Em troca, o governo concordou em pagar todos os custos operacionais, incluindo aluguel e juros, independentemente do número de pacientes.

O arranjo foi estabelecido em questão de dias, mas o impacto provavelmente será duradouro.

Inicialmente, 100% da capacidade do hospital privado foi confiscada para o NHS em um contrato que teria custado £ 400 milhões por mês. Em agosto, quando a primeira onda se achatou, um novo contrato permitiu aos fornecedores retomar alguns trabalhos com financiamento privado.

Valor da colaboração

Quando funcionou bem, essa parceria liberou hospitais altamente exigentes do NHS para se concentrarem em pacientes COVID-19 e cirurgias complexas. Foi também uma tábua de salvação financeira para um setor privado de saúde multibilionário, que contraiu cerca de 30% durante a pandemia, já que praticamente todas as cirurgias eletivas – como próteses de quadril e joelho, que costumam ser o principal foco dos hospitais privados – pararam e o lucrativo mercado externo fechou.

O Park Hospital privado em Nottingham se transformou em um centro especializado em câncer durante a pandemia. Amanda Dorkes, diretora executiva do hospital, trabalhou em estreita colaboração com o NHS Trust local, que enviou ventiladores e equipes para que pacientes com câncer vulneráveis ​​pudessem ser tratados em um ambiente livre de COVID-19.

“A interação entre nós e a confiança foi inacreditável; era diferente de tudo que eu já tinha visto antes. Acho que mudou o sistema de saúde para sempre”, diz Dorkes. Ela espera que a experiência contrarie “a percepção de grandes e ruins negócios privados . ” Os hospitais privados recebiam a mesma taxa do NHS para procedimentos terceirizados. “Se não fosse pelo setor privado durante a pandemia, haveria uma quantidade enorme de pessoas que não conseguiram as operações essenciais”, diz ela.

Mas nem todos os trustes estabeleceram laços estreitos com fornecedores privados. Os detalhes desses contratos também não foram divulgados. E o NHS ainda não publicou dados financeiros relacionados aos gastos do setor privado.

A realidade é provavelmente que as experiências variaram muito. Rachel Eddie, diretora de operações do Nottingham University Hospital NHS Trust, que trabalhava com o Park Hospital e cobre uma população do tamanho de algum lugar entre Houston e Chicago, deixou claro que o acordo salvou vidas na comunidade.

David Furness, diretor de políticas da Rede de Provedores de Saúde Independente, que negociou com o NHS em nome de provedores privados, reconhece que tem havido uma grande variabilidade entre hospitais e fundos, mas diz que o acordo forneceu a capacidade necessária. O IHPN diz que mais de 3 milhões de procedimentos foram realizados por provedores privados durante esse tempo; eles também ajudaram mais de 2.000 médicos iniciantes a realizar o treinamento e entregaram mais de 500.000 testes de diagnóstico e 1,8 milhões de consultas ambulatoriais.

Novo modelo ou band-aid?

Agora há uma sensação palpável de provedores de ambos os lados de que a conversa em torno do sistema de saúde privado com financiamento público mudou. O NHS dificilmente estava em forma antes do COVID-19. As listas de espera aumentaram 50% entre 2015 e 2019, e havia 39.000 vagas de enfermagem. O número de médicos, leitos hospitalares e tomógrafos já era menor do que em países comparáveis, assim como os gastos com saúde em geral. A pandemia amplificou essas pressões.

Quanto mais o NHS luta com suas listas de espera, mais precisa da ajuda do setor privado. Os negócios do NHS representaram mais de 31% das receitas do setor hospitalar privado em 2019, de acordo com cálculos de LaingBuisson. Provedores como a Spire Healthcare, listada no Reino Unido, a Australian Ramsay UK Healthcare e a nova Cleveland Clinic em Londres, têm a ganhar com mais gastos do governo.

Mas os hospitais privados enfrentam uma demanda crescente por parte das empresas de seguro e direto mais lucrativas também. Não é exatamente catarata versus cirurgia colorretal, mas haverá escolhas difíceis a serem feitas sobre como direcionar os recursos.

“Há uma estrutura nacional em vigor, mas os hospitais privados estão começando a voltar ao seu negócio regular. Isso apóia seu modelo de negócios”, diz Eddie do Nottingham NHS Trust. “Com o passar do tempo, o equilíbrio o que queremos que eles façam e o que estão preparados para fazer não é o que precisamos. ”

Mesmo onde o setor privado quer ajudar, às vezes é complicado. O Park Hospital concordou em aceitar alguns pacientes de quimioterapia do hospital NHS local, mas Eddie diz que as dificuldades em conciliar os custos dos medicamentos, dada a grande diferença entre o NHS e os preços privados, significam que poucos pacientes foram realmente transferidos.

De longe, o maior problema é a força de trabalho. Todos, exceto cerca de 4% dos especialistas independentes, conhecidos como consultores, são médicos do NHS fazendo trabalho privado em suas horas fora do NHS. Mais estão reduzindo ou deixando o NHS também. Alguns administradores observam que uma peculiaridade da tributação das pensões desincentiva o trabalho extra entre os médicos veteranos. A escassez de enfermagem é ainda mais aguda. O Brexit removeu o direito automático dos trabalhadores da União Europeia de trabalhar no Reino Unido, agravando o problema.

A Grã-Bretanha, dizem, tem um sistema de saúde de segunda categoria ao preço de um de terceira. Na verdade, a verdadeira maravilha do NHS é que ele teve um desempenho tão bom quanto proporcionou os recursos escassos que recebeu ao longo dos anos.

Ainda assim, a paciência do público está começando a se esgotar, à medida que as pessoas lutam para conseguir consultas médicas e tratamentos. Uma pesquisa da Consumer Intelligence descobriu que 27% dos entrevistados no Reino Unido disseram que considerariam pagar pelo próprio tratamento, contra 15% antes da pandemia, o que diz muito sobre a confiança no sistema estadual.

Provedores privados são indispensáveis ​​ao sistema de medicina socializada da Grã-Bretanha e vice-versa. No curto prazo, os hospitais privados aliviarão parte da pressão nas listas de espera do NHS. Mas as demandas ilimitadas de um sistema financiado por meio de tributação (limitada) continua sendo o grande desafio de longo prazo a ser resolvido.

Therese Raphael é colunista da Bloomberg Opinion.

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