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Projeto de lei dos EUA impediria empreiteiros de defesa de usar terras raras chinesas

Uma legislação bipartidária apresentada no Senado dos EUA na sexta-feira forçaria os empreiteiros de defesa a parar de comprar terras raras da China até 2026 e usar o Pentágono para criar um estoque permanente de minerais estratégicos.

O projeto de lei, patrocinado pelo senador Tom Cotton, um republicano do Arkansas, e Mark Kelly, um democrata do Arizona, é o mais recente de uma série de legislações dos EUA que buscam frustrar o quase controle da China sobre o setor.

Essencialmente, ele usa a compra de bilhões de dólares em caças, mísseis e outras armas pelo Pentágono como alavanca para exigir que os contratados parem de depender da China e, por extensão, apoiem o renascimento da produção de terras raras dos EUA.

As terras raras são um grupo de 17 metais que, após o processamento, são usados ​​para fazer ímãs encontrados em veículos elétricos, armas e eletrônicos. Enquanto os Estados Unidos criaram a indústria na Segunda Guerra Mundial e os cientistas militares dos EUA desenvolveram o tipo mais utilizado de ímã de terras raras, a China cresceu lentamente para controlar todo o setor nos últimos 30 anos.

Os Estados Unidos têm apenas uma mina de terras raras e não têm capacidade para processar minerais de terras raras.

“Acabar com a dependência americana da China para extração e processamento de terras raras é fundamental para construir os setores de defesa e tecnologia dos EUA”, disse Cotton.

O senador, que faz parte dos comitês das Forças Armadas e de Inteligência do Senado, descreveu a evolução da China para o líder global de terras raras como “simplesmente uma escolha política que os Estados Unidos fizeram”, acrescentando que espera que novas políticas afrouxem o controle de Pequim.

Conhecido como o Restoring Essential Energy and Security Holdings Onshore for Rare Earths Act de 2022, o projeto de lei codificaria e tornaria permanente o estoque contínuo de materiais do Pentágono. A China bloqueou temporariamente as exportações de terras raras para o Japão em 2010 e emitiu ameaças vagas de que poderia fazer o mesmo com os Estados Unidos.

Para construir essa reserva, porém, o Pentágono compra suprimentos em parte da China, um paradoxo que os funcionários do Senado esperam que diminua com o tempo.

O processo de produção de terras raras pode ser altamente poluente, parte da razão pela qual se tornou impopular nos Estados Unidos. Pesquisas em andamento estão tentando tornar o processo mais limpo.

Cotton disse que conversou com várias agências executivas dos EUA sobre o projeto, mas se recusou a dizer se conversou com o presidente Joe Biden ou com a Casa Branca.

“Esta é uma área em que o Congresso vai liderar, porque muitos deputados têm se preocupado com esse mesmo tema, independentemente do partido”, disse.

A maioria dos membros do nascente setor de terras raras dos EUA elogiou o projeto, embora alguns empreiteiros de defesa preocupados possam continuar pedindo isenções para comprar terras raras chinesas mesmo depois de 2026.

A Aerospace Industries Association, um grupo comercial da Northrop Grumman Corp., Lockheed Martin Corp. e outras empresas aeroespaciais e de defesa dos EUA, se recusou a comentar o projeto.

“Políticas bem colocadas como esta nos aproximam do objetivo de apoiar essa cadeia de suprimentos crítica”, disse Marty Weems, presidente norte-americano da American Rare Earths Ltd., com sede na Austrália, que está desenvolvendo três projetos de terras raras nos EUA.

A MP Materials Corp., que opera a única mina de terras raras dos EUA e depende de processadores chineses, disse que aprecia “os esforços contínuos do Departamento de Defesa e do governo mais amplo dos EUA para garantir a cadeia de suprimentos doméstica de terras raras e promover uma concorrência livre e justa”.

O projeto de lei, que os patrocinadores esperam que possa ser incorporado à legislação de financiamento do Pentágono ainda este ano, não oferece apoio direto para mineradores ou processadores de terras raras dos EUA.

Em vez disso, exige que os contratados do Pentágono parem de usar terras raras chinesas dentro de quatro anos, permitindo isenções apenas em raras situações. Os empreiteiros de defesa seriam obrigados a dizer imediatamente de onde obtêm os minerais.

Esses requisitos “devem incentivar mais desenvolvimento doméstico (terras raras) em nosso país”, disse Cotton.

Nos últimos dois anos, o Pentágono concedeu subsídios a empresas que tentam retomar o processamento de terras raras e a produção de ímãs nos EUA, incluindo MP Materials, a australiana Lynas Rare Earth Ltd., TDA Magnetics Inc e Urban Mining Co.

Kelly, ex-astronauta e membro dos comitês de Serviços Armados e Energia do Senado, disse que o projeto de lei deve “fortalecer a posição dos Estados Unidos como líder global em tecnologia, reduzindo a dependência de nosso país de adversários como a China para elementos de terras raras”.

O projeto de lei se aplica apenas a armas, não a outros equipamentos que os militares dos EUA compram.

Além disso, o representante comercial dos EUA seria obrigado a investigar se a China está distorcendo o mercado de terras raras e recomendar se são necessárias sanções comerciais.

Quando perguntado se tal passo poderia ser visto como antagônico por Pequim, Cotton disse: “Não acho que a resposta à agressão chinesa ou às ameaças chinesas seja continuar nos sujeitando às ameaças chinesas”.

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